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Mons

La città di Mons assunse una grande importanza simbolica durante la Grande Guerra. Capitale della provincia di Hainaut, Mons aveva circa 27.500 abitanti all’inizio della guerra. Nel 1914, Mons era un centro amministrativo che ospitava un gran numero di autorità legali e giudiziarie. Solo poche industrie erano state sviluppate in città in contrasto con la […]

La città di Mons assunse una grande importanza simbolica durante la Grande Guerra. Capitale della provincia di Hainaut, Mons aveva circa 27.500 abitanti all’inizio della guerra. Nel 1914, Mons era un centro amministrativo che ospitava un gran numero di autorità legali e giudiziarie. Solo poche industrie erano state sviluppate in città in contrasto con la vicina regione di Borinage che aveva sperimentato un grande sviluppo economico, principalmente intorno all’estrazione del carbone. Già centro culturale ed educativo, la città di Mons divenne anche un centro del commercio del carbone. Nell’agosto 1914 e nel novembre 1918, la regione fu teatro di scontri tra truppe del Commonwealth e soldati tedeschi. In totale, Mons è stato sotto occupazione per oltre quattro anni.

La battaglia di Mons: 23 agosto 1914

L’arrivo delle truppe tedesche in Belgio la mattina del 4 agosto 1914, costrinse la Gran Bretagna ad unirsi alla guerra. I 70.000 soldati professionisti della British Expeditionary Force (BEF) furono mobilitati. Molti di loro non avevano mai sperimentato la dura realtà dei combattimenti. Sebbene i riservisti rappresentassero quasi la metà degli uomini in alcune unità, l’esercito britannico, che aveva subito una riforma all’inizio del secolo, era comunque ben addestrato ed equipaggiato. In base agli accordi conclusi tra le forze armate francesi e britanniche, la BEF doveva assumere una posizione sul fianco sinistro dei francesi. Il 21 agosto, i soldati britannici presero posizione sulla linea lungo il canale Mons-Condé e la strada Mons-Beaumont. In quel giorno, gli inglesi subirono la loro prima vittima: il soldato John Parr (1897-1914) del 4th Battalion, Middlesex Regiment. Ma fu il 23 agosto, a partire dalle 8:00 del mattino, che ebbe luogo la” Battaglia di Mons”. Trincerati dietro la barriera insussistente del canale, le truppe britanniche si scontrarono, per la prima volta, con 160.000 soldati tedeschi sotto il comando di Alexander von Kluck (1846-1934). I combattimenti, che erano iniziati a Obourg e Nimy, si estendevano ad ovest lungo l’intero canale. Dopo pesanti combattimenti, il feldmaresciallo John French (1852-1925), che guidava la BEF, ordinò una ritirata per evitare che le sue truppe fossero circondate, mentre, ad est, i francesi si ritirarono da Charleroi. Dopo due giorni di combattimenti (23 e 24 agosto), le forze britanniche e tedesche avevano subito perdite quasi uguali (secondo le cifre più attendibili: 4.200 per il BEF, contro circa 4.900 per i tedeschi). “La Grande Ritirata” sul fiume Marna durò dodici giorni, durante i quali il BEF, respinto dalle truppe tedesche in avanzata, coprì oltre 150 miglia.

La leggenda degli angeli di Mons

Il 29 settembre, l’autore britannico Arthur Machen (1863-1947) ha pubblicato un articolo fittizio sul London Evening News riportando che durante una battaglia contro i soldati tedeschi, un soldato inglese ha chiamato San Giorgio. Con l’aiuto degli arcieri della battaglia di Agincourt, si dice che il santo patrono dell’esercito britannico abbia messo in fuga l’esercito tedesco. La storia fu presa da occultisti e spiritualisti che cercavano di dimostrare che c’era stato un intervento soprannaturale durante la battaglia di Mons. Machen insistette sul fatto che la sua storia fosse fittizia, ma la voce, che catturò l’immaginazione delle comunità religiose e fu diffusa dalla stampa mainstream, si diffuse rapidamente attraverso il Regno Unito, poi lungo il fronte. Nei mesi che seguirono, numerosi articoli e libri riportarono le testimonianze dei soldati che parteciparono al ritiro a Mons. La leggenda ha assunto molte forme e ha ispirato molti artisti.

Mons occupato

Avendo avuto le sue fortificazioni smantellate nel 1861, Mons era, all’inizio del conflitto, ancora una città di guarnigione. Quando le truppe belghe sono state mobilitate, a partire dal 31 luglio 2014, tutti i soldati della città sono partiti. Dal 23 agosto 1914, la caserma Mons fu occupata dalle truppe tedesche. I consiglieri locali liberali rimasero nei loro posti. Hanno cercato di trovare un equilibrio tra la cooperazione (trasmettendo gli ordini dell’occupante) e la protezione degli interessi dei cittadini durante tutto il conflitto. Come intersezione delle principali vie stradali e ferroviarie, la città fu teatro di un’intensa attività tedesca. Ci furono molti movimenti di truppe, mentre le forze di occupazione requisirono tutti gli edifici amministrativi. Come risultato di questa posizione strategica unica, Mons divenne un importante hub nella rete di spionaggio Carlot-Louis, così come la rete di fuga di Edith Cavell (1865-1915). Il popolo di Mons ha subito la stessa sorte di molti civili nel Belgio occupato, come requisizioni, difficoltà nell’ottenere rifornimenti e libertà limitate. Le deportazioni di manodopera colpirono particolarmente duramente la popolazione maschile dalla fine del 1916. Circa il nove per cento della popolazione di Mons è stato costretto a lavorare in Germania o vicino al fronte durante il conflitto. Inizialmente sotto l’amministrazione del Governo generale, la regione fu incorporata nell’Etappengebiet il 1º gennaio 1917. Nello stesso anno, Rupprecht, principe ereditario di Baviera (1869-1955), comandante del Gruppo Nord dell’esercito tedesco, e il suo quartier generale presero residenza a Mons, portando a ripetuti bombardamenti alleati. Fu anche a Mons che, in novembre, lo stato maggiore tedesco elaborò la sua strategia per il 1918. Nel settembre e ottobre 1918, la regione di Mons vide un massiccio afflusso di rifugiati francesi (specialmente da Douai) a causa dello spostamento del fronte verso nord.

Liberazione l ’11 novembre 1918

L’ 11 novembre, la città fu liberata dal Canadian Expeditionary Force sotto il comando del tenente generale Arthur Currie (1875-1933). La fanteria canadese era accompagnata dal 5 ° Reggimento di Lancieri irlandesi. I Lancieri irlandesi erano già stati a Mons per la battaglia dell’agosto 1914. Alle 10: 58, il soldato canadese George Lawrence Price (1892-1918) fu ucciso. Si pensa che sia stato l’ultimo soldato del Commonwealth ad essere ucciso durante la Grande Guerra.

Guillaume Blondeau, Mons Memorial Museum

Editore della sezione: Emmanuel Debruyne

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