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IntroduzioneAttaccamento e alessitimia in ASD Metodo Procedura Partecipanti Measures Verbal IQ IQ non verbale Allegato ai genitoriAlexithymia Analisi dei datiRisultati Discussione Dichiarazione di disponibilità dei dati Dichiarazione etica Contributi dell’autore Conflitto di interessi Introduzione disturbo dello spettro Autistico (ASD) è una condizione dello sviluppo neurologico caratterizzato da sociocommunicational menomazioni e limitato e ripetitivo modelli di […]

Introduzione

disturbo dello spettro Autistico (ASD) è una condizione dello sviluppo neurologico caratterizzato da sociocommunicational menomazioni e limitato e ripetitivo modelli di comportamenti e interessi (American Psychiatric Association , 2013). Studi empirici hanno ampiamente documentato la presenza di significative difficoltà nel dominio dell’elaborazione e della regolazione delle emozioni in ASD (Silani et al., 2008). In particolare, durante gli ultimi due decenni, il costrutto di alexithymia ha ricevuto maggiore attenzione nell’arena dell’elaborazione delle emozioni in ASD (Kinnaird et al., 2019). Vale a dire, il concetto di alessitimia si riferisce alle difficoltà individuali nell’identificare, descrivere e distinguere i propri sentimenti, che sono spesso accompagnati da un pensiero orientato all’esterno invece di un focus sull’esperienza interna (Sifneos, 1973). Studi precedenti hanno costantemente dimostrato un’elevata alessitimia in individui con ASD rispetto ai gruppi di controllo, indipendentemente dal livello delle capacità intellettuali (Hill et al., 2004; Lombardo et al., 2007; Griffin et al., 2016), riportando tassi più elevati di adulti con ASD al di sopra del livello clinico (Bird and Cook, 2013). Tuttavia, solo pochi studi hanno studiato l’alessitimia nei bambini e negli adolescenti mostrando risultati simili (Griffin et al., 2016; Milosavljevic et al., 2016).

È interessante notare che una serie di studi ha rilevato che l’alessitimia e non lo stato ASD hanno sostenuto le specifiche difficoltà di elaborazione delle emozioni riportate in questa popolazione clinica (Bird et al., 2010; Heaton et al., 2012). Questa area di ricerca non ha attribuito le difficoltà di elaborazione delle emozioni e di interocezione ai sintomi principali dell’ASD, ma ha suggerito invece un effetto predittivo dell’alessitimia (Bird and Cook, 2013; Shah et al., 2016). Inoltre, diversi studi hanno sottolineato una notevole sovrapposizione tra ASD e alexithymia correlati neurobiologici e anatomici (van der Velde et al., 2013), compresa l’attivazione alterata di specifiche aree cerebrali come l’amigdala e la corteccia cingolata anteriore (Bernhardt et al., 2013; Caria e de Falco, 2015). Inoltre, l’alessitimia e l’ASD sono associati a capacità mentalizzanti compromesse (Moriguchi et al., 2006), forse alla luce della ridotta integrazione tra stati fisiologici interocezione e coscienza emotiva (Gaigg et al., 2018). Per questi motivi, gli studiosi suggeriscono di considerare l’alessitimia come un predittore significativo dei risultati dello sviluppo di individui con ASD e un concetto chiave per identificare i profili cognitivi di sottogruppi specifici all’interno dell’eterogeneità ASD (Lai et al., 2013; Fietz et al., 2018). Nonostante la sua rilevanza clinica, la ricerca precedente su ASD si è concentrata quasi esclusivamente sull’età adulta – quindi, l’indagine sull’alessitimia nell’infanzia rimane in gran parte inesplorata. Ad oggi, solo uno studio (Griffin et al., 2016) è stato condotto su bambini piccoli, confermando un livello più alto di alessitimia per il gruppo ASD utilizzando sia rapporti auto – che genitori.

Attaccamento e alessitimia in ASD

Tra i diversi fattori associati all’alessitimia, la qualità dell’attaccamento alle figure parentali costituisce un predittore cruciale dello sviluppo psicologico sano dei bambini (Carlson e Sroufe, 1995), mostrando un contributo significativo a diversi indicatori di adattamento e adattamento socioemotivo. In effetti, la ricerca sullo sviluppo ha documentato una solida relazione tra attaccamento insicuro al caregiver e difficoltà di elaborazione delle emozioni (Laible, 2007; Thompson e Meyer, 2007; Brumariu et al., 2012). Tuttavia, l’associazione tra attaccamento e alessitimia è stata principalmente studiata in età adulta (Picardi et al., 2005). In effetti, gli studi su bambini e adolescenti focalizzati su questo legame sono ancora scarsi, in particolare su campioni clinici (Oskis et al., 2013; Koelen et al., 2015). Pertanto, vi è una sostanziale mancanza di ricerca riguardante l’associazione tra alessitimia e attaccamento nei bambini con ASD. Uno studio recente (Costa et al., 2019) ha scoperto che alexithymia predice una ridotta interazione genitore–figlio più dello stato ASD, suggerendo la necessità di considerare il suo impatto sulla qualità della relazione nella ricerca futura. In realtà, lo studio non ha incluso una misura specifica del rapporto di attaccamento ai genitori, che rappresenta una caratteristica fondamentale dello sviluppo socioemotivo infantile.

A questo proposito, la letteratura sull’attaccamento non ha mostrato differenze tra ASD e le loro controparti tipiche nella percezione della qualità dell’attaccamento ai genitori (Bauminger et al., 2010: Chandler e Dissanayake, 2014; Sivaratnam et al., 2018). Tuttavia, lo studio dell’attaccamento in ASD durante l’infanzia media rimane scarsamente studiato e sono necessarie ulteriori repliche per chiarire l’assenza di differenze significative con i controlli tipici. Inoltre, comprendere il meccanismo alla base della percezione della sicurezza dell’attaccamento ai genitori nei bambini con ASD può chiarire l’associazione tra gli aspetti chiave dello sviluppo socioemotivo in questa popolazione clinica, spiegando quali caratteristiche del bambino possono contribuire a rappresentazioni esplicite positive di genitori affidabili, sensibili e disponibili. Dato che né lo stato ASD né la gravità dei sintomi hanno mostrato un’influenza significativa sulla percezione della sicurezza dell’attaccamento in ASD, potrebbe essere interessante considerare il ruolo dell’alessitimia nel predire questo dominio socioaffettivo. Secondo una prospettiva bidirezionale, le caratteristiche del bambino possono influenzare la qualità dell’interazione genitore – figlio (Costa et al., 2019), alterando gli atteggiamenti dei genitori e i comportamenti di caregiving. Pertanto, specifico fenomeno subclinico come menomazioni nell’identificare e descrivere i propri sentimenti e difficoltà nel distinguere l’emozione dalle sensazioni corporee (Silani et al., 2008) può influenzare il modo in cui i bambini percepiscono il loro rapporto di attaccamento con i loro genitori.

Il presente studio mirava a indagare l’alessitimia nei bambini in età scolare con ASD (senza disabilità intellettiva) esaminando il suo ruolo predittivo sulla percezione infantile della sicurezza dell’attaccamento ai genitori. In primo luogo, abbiamo esplorato le potenziali differenze tra i gruppi sia per l’attaccamento che per l’alessitimia. A tale scopo, abbiamo anche stimato la percentuale di bambini al di sopra del limite normativo di alessitimia. Successivamente, l’effetto predittivo delle caratteristiche del bambino, inclusa l’alessitimia, è stato testato con l’obiettivo di identificare quali meccanismi intervengono nel plasmare la percezione della sicurezza dell’attaccamento ai genitori in ASD. Abbiamo principalmente ipotizzato di trovare livelli e tassi più elevati di alessitimia nei bambini con ASD rispetto ai controlli, secondo precedenti studi su questo argomento (Kinnaird et al., 2019). Non sono state previste differenze rispetto alla percezione della sicurezza dell’attaccamento ai genitori come evidenziato da ricerche precedenti (Teague et al., 2017). Per quanto riguarda il nostro secondo obiettivo, ci aspettiamo di trovare un legame significativo tra alessitimia e attaccamento secondo la letteratura sulla popolazione neurotipica.

Metodo

Procedura

I partecipanti con diagnosi di ASD sono stati reclutati attraverso due diversi centri clinici per bambini con disturbi dello sviluppo neurologico. I medici hanno informato i genitori di bambini con una diagnosi di ASD certificata che soddisfano i criteri di inclusione sulla possibilità di essere coinvolti in questo studio. Abbiamo usato il campionamento palla di neve e pubblicità specifiche nella zona universitaria per reclutare bambini con sviluppo tipico. In risposta all’espressione di interesse dei genitori, abbiamo invitato le famiglie ai centri clinici per partecipare a questo studio. Dopo aver letto un’informativa dettagliata dello studio, i genitori hanno firmato il consenso informato, incluso il modulo in materia di protezione dei dati personali. Questa procedura è stata eseguita secondo il Regolamento generale UE sulla protezione dei dati (GDPR) n. 2016/679. Questo studio è stato approvato dal Comitato Etico per gli esperimenti su esseri umani dell’Università di Trento. La somministrazione dei questionari è stata condotta da uno sperimentatore in una stanza tranquilla dei centri coinvolti nello studio. Alle madri di bambini con TD è stato chiesto di completare la scala di reattività sociale 2 (Constantino e Gruber, 2005) al fine di schermare i partecipanti del gruppo di controllo per la compromissione sociocomunicante. Allo stesso modo, il programma di osservazione diagnostica dell’autismo (ADOS, Modulo 3; Lord et al., 2015) è stato usato per confermare la diagnosi nei bambini del gruppo ASD. Abbiamo anche raccolto misure di intelligenza verbale e non verbale e lo stato socioeconomico della famiglia in entrambi i gruppi. Inoltre, i bambini hanno completato due questionari di auto-relazione per la valutazione dell’alessitimia e della qualità dell’attaccamento ai genitori.

Partecipanti

Delle 52 famiglie contattate, 4 hanno rifiutato di partecipare (2 di ASD e 2 del gruppo TD) – quindi, il nostro campione finale comprendeva 24 bambini con ASD (senza disabilità intellettiva) e 24 bambini con sviluppo tipico (TD). L’età media dei bambini è di 126 anni.4 mesi (SD = 16,45) per il gruppo clinico e 115,88 mesi (SD = 25,14) per il gruppo normativo. La maggior parte dei partecipanti coinvolti in questo studio erano maschi (75% del campione totale e 62.5% di TD), in particolare nel gruppo ASD (n = 19; 87.5%). Lo status socioeconomico familiare (SES; Hollingshead, 1975) è simile per entrambi i gruppi che vanno da medio ad alto. Tutti i bambini del gruppo clinico avevano una diagnosi clinica certificata di ASD senza disabilità intellettiva (QI superiore a 70), basata sul giudizio clinico secondo il Manuale statistico diagnostico dei disturbi mentali 5th Edition (DSM V; American Psychiatric Association , 2013). I bambini con disabilità intellettiva, grave compromissione del funzionamento cognitivo, disturbi psichiatrici concomitanti e deficit nel linguaggio espressivo e ricettivo sono stati esclusi dallo studio. Per il gruppo TD, non abbiamo incluso bambini con una storia di disturbo psichiatrico.

Measures

Verbal IQ

Wechsler Scale of Intelligence for Children (WISC-IV; Wechsler, 2003) è lo strumento standardizzato più utilizzato nel campo della valutazione psicologica dello sviluppo. Secondo la metodologia e gli obiettivi di questa ricerca, abbiamo usato due sottoscale WISC core (Somiglianze e vocabolario) per generare un indice di intelligenza verbale infantile. Le somiglianze forniscono una stima del ragionamento astratto verbale del bambino. Questo sottotest core coinvolge anche lo sviluppo del linguaggio, la conoscenza lessicale, la comprensione uditiva, la memoria e la capacità di discriminare tra le caratteristiche essenziali e non essenziali. Vocabolario (VOC) offre una misura della conoscenza lessicale del bambino e la formazione di concetti verbali.

IQ non verbale

Matrici progressive colorate Raven (CPM; Raven et al., 1962) è una valutazione individuale non verbale ampiamente riconosciuta dell’intelligenza dei bambini basata su materiali figurali. Nello specifico, questo strumento valuta il ragionamento percettivo e induttivo non verbale nei bambini dai 3 agli 11 anni indipendentemente dalla cultura o dal deterioramento cognitivo. Si compone di tre serie di 12 elementi sviluppati per misurare i principali processi caratteristici di questa fascia di età. Un punteggio ponderato generale è stato calcolato aggiungendo le risposte corrette del bambino.

Allegato ai genitori

Inventario degli allegati Parent e Peer (IPPA; Armsden e Greenberg, 1987) è una misura auto-riportata volta a valutare come i bambini e gli adolescenti percepiscono i loro genitori e amici intimi come fonte di sicurezza psicologica. In questo studio, abbiamo usato la versione relativa al rapporto con i genitori solo. Comprende 28 elementi valutati su una scala di tipo Likert a cinque punti da 1 = “quasi mai o mai vero” a “quasi sempre o sempre vero”, che genera tre sottoscale (Fiducia, Comunicazione e Alienazione) e un punteggio totale. Punteggi più alti indicano una percezione positiva della relazione di attaccamento. Questo questionario ha mostrato proprietà psicometriche adeguate (Jewell et al., 2019), ed è stato usato per indagare la percezione della sicurezza dell’attaccamento nei bambini con ASD (senza disabilità intellettiva) durante l’infanzia media (Teague et al., 2017).

Alexithymia

Alexithymia Questionnaire for Children (AQC; Rieffe et al., 2006) è una misura auto-riportata per valutare l’alessitimia nei bambini piccoli. È adattato dalla misura ben convalidata utilizzata per la valutazione in età adulta (TAS-20; Bagby et al., 1994) per essere appropriato allo sviluppo preservando struttura e contenuto simili. L’AQC è composto da 20 elementi valutati su una scala di tipo Likert a tre punti (che va da 0 = non vero a 2 = spesso vero) che rappresentano tre fattori fondamentali: (a) Difficoltà nell’identificare i sentimenti (DIF; sette elementi): (b) Difficoltà nel descrivere i sentimenti (DDF; cinque elementi); e (c) Pensiero orientato all’esterno (EOT; otto elementi). Un esempio di un oggetto AQC è ” Posso facilmente dire come mi sento dentro.”Cinque elementi della scala sono stati formulati positivamente, ad esempio, “È importante capire come ti senti dentro” e quindi il punteggio è stato invertito.

In questo studio, abbiamo utilizzato la versione italiana del questionario (Di Trani et al., 2009, 2018). I punteggi più alti corrispondono alla presenza elevata di questo fattore. La validità e l’affidabilità di questa misura sono state confermate da dati empirici (Rieffe et al., 2006; Di Trani et al., 2009, 2018), ad eccezione di EOT, che ha mostrato una bassa affidabilità. Nel nostro campione, la coerenza interna di AQC era buona per il punteggio totale (α = 0.678), DIF (α = 0.718), e DDF (α = 623) e povero per EOT (α = 0,035). Questa misura è già stata utilizzata nei bambini con ASD e altri disturbi dello sviluppo neurologico (Donfrancesco et al., 2013; Griffin et al., 2016).

Analisi dei dati

L’analisi statistica dei dati è stata effettuata utilizzando il pacchetto statistico SPSS (22.0 per Windows). Come analisi preliminare, abbiamo verificato la normalità della distribuzione, dei valori anomali e della linearità e abbiamo testato le correlazioni bivariate tra i punteggi di alexithymia e attachment. Un’analisi multivariata unidirezionale della varianza (MANOVA) è stata utilizzata per testare le differenze di gruppo sulla variabile di controllo al fine di rilevare potenziali covariate. Allo stesso modo, con il test chi-quadrato, abbiamo valutato le potenziali differenze tra i gruppi per quanto riguarda la distribuzione di genere. Inoltre, abbiamo trasformato i punteggi totali IPPA e AQC in punteggi z per standardizzare entrambe le variabili di interesse. Per quanto riguarda il primo obiettivo dello studio, abbiamo eseguito un test Mann-Whitney per confrontare i due gruppi di studio sui punteggi totali degli allegati. Per le differenze di gruppo su alexithymia, abbiamo eseguito un t-test dello studente per il punteggio totale e una MANOVA a senso unico per le tre sottoscale del questionario. Un outlier (1 TD) è stato rimosso dall’analisi statistica. Utilizzando un punteggio di cut-off categoriale basato sui valori normativi di AQC Italian validation study (Di Trani et al., 2018), abbiamo calcolato i tassi di bambini a rischio di alessitimia. In particolare, abbiamo determinato i parametri di soglia utilizzando i mezzi normativi + 1 SD raggruppati in due gruppi di età (8-10 e 11-14 anni) e il sesso del bambino. Le differenze tra i gruppi su questa variabile categoriale sono state testate utilizzando il test esatto di Fisher. Successivamente, abbiamo utilizzato una regressione lineare gerarchica per testare quali variabili figlio hanno contribuito in modo significativo nella previsione dell’attaccamento figlio ai punteggi dei genitori. In particolare, il primo passo del modello di regressione includeva l’età infantile, il QI verbale e lo stato ASD (presenza/assenza). Nella seconda fase dell’analisi, abbiamo aggiunto child self-reported alexithymia score per testare il suo effetto predittivo indipendente sul modello IPPA complessivo. Un terzo passo è stato incluso per verificare se l’effetto dell’alessitimia sull’attaccamento è moderato dallo stato ASD.

Risultati

I punteggi AQC erano normalmente distribuiti sia in ASD che nel gruppo di controllo rispetto ai punteggi totali IPPA. I bambini con ASD non differivano dal gruppo TD per quanto riguarda le variabili di controllo come l’età infantile, la capacità verbale e non verbale e la SES familiare (vedere Tabella 1). Allo stesso modo, non è stata trovata alcuna differenza nella distribuzione di genere tra i gruppi (test esatto di Fisher, p = 0.09). L’analisi correlazionale è illustrata nella Tabella 2. Affrontando il primo obiettivo dello studio, c’era una differenza significativa tra i due gruppi sul punteggio totale AQC con bambini del gruppo ASD che mostravano un livello più alto di alessitimia. La MANOVA è stata significativa per l’effetto di gruppo sulle sottoscale AQC . Tra i test univariati, solo la sottoscala DDF era significativa, F(1,45) = 5,65, p = 0,022, mentre una tendenza prominente che si avvicinava al significato è stata trovata per la sottoscala EOT, F(1,45) = 3,76, p = 0,059.

TABELLA 1
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Tabella 1. Statistica descrittiva della variabile di studio per il gruppo ASD e TD.

TABELLA 2
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Tabella 2. Correlazioni Spearman tra attaccamento percepito ai genitori e alexithymia punteggio totale e sottoscale.

Inoltre, abbiamo riscontrato tassi più elevati di alessitimia nel gruppo ASD; in particolare il 20,8% dei bambini con ASD era al di sopra del cut-off rispetto all ‘ 8,3% del gruppo di sviluppo tipico. Tuttavia, solo una tendenza marginale verso il significato è emersa dall’analisi (test esatto di Fisher, p = 0.091). La stessa analisi è stata condotta senza rimuovere l’outlier che mostra risultati simili. In questo caso, sebbene non siano emerse differenze statistiche sul punteggio totale AQC, abbiamo riscontrato una sostanziale tendenza alla significatività . Non sono state riscontrate differenze significative tra i bambini con ASD e il gruppo di controllo sui punteggi totali IPPA (Z = 1,69, p = 0,090, Parziale eta al quadrato = 0,064). Per accertare l’effetto delle caratteristiche del bambino e il contributo di alessitimia, è stata eseguita una regressione lineare gerarchica comprendente due passaggi separati (vedi Tabella 3). Il primo passo che includeva l’età infantile, il QI verbale e lo stato di ASD non era statisticamente significativo . Tuttavia, l’età infantile è stata associata positivamente all’attaccamento ai genitori (β = 0,349), mentre il contributo del QI verbale e dello stato di ASD non era statisticamente significativo. Inserendo il punteggio totale AQC come predittore indipendente nella seconda fase della regressione lineare, il modello complessivo è stato significativo , spiegando il 19,5% della varianza. Anche il valore p associato alla variazione R al quadrato aggiustata per il secondo passaggio è statisticamente significativo . In particolare, i dati hanno rivelato che l’alessitimia era il regressore negativo indipendente significativo (β = -0.361), mentre non è stato trovato alcun effetto per l’età infantile, il QI verbale e lo stato ASD. Allo stesso modo, l’alessitimia era ancora significativa nella terza fase della regressione (β = -1.10; p = 0.040), mentre non è stato osservato alcun effetto di interazione con lo stato ASD.

TABELLA 3
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Tabella 3. Analisi di regressione gerarchica dell’attaccamento percepito ai genitori per età infantile, QI verbale, stato ASD e alessitimia auto-riportata.

Discussione

L’attuale studio ha esaminato l’alessitimia nei bambini in età scolare con ASD (senza disabilità intellettiva), esplorando la sua influenza sulla percezione della sicurezza dell’attaccamento ai genitori. A questo scopo, abbiamo testato l’ipotesi che l’alessitimia possa contribuire a una visione negativa della qualità del rapporto con i genitori dal punto di vista del bambino. Ad oggi, non ci sono studi che abbiano studiato questo legame specifico nei bambini con condizione di sviluppo neurologico atipico, inclusa l’ASD.

In primo luogo, abbiamo scoperto che i bambini con ASD e TD non hanno mostrato differenze significative nella percezione della sicurezza dell’attaccamento ai genitori. Sebbene sia stato condotto un numero limitato di studi su questo argomento, i nostri risultati sono coerenti con i risultati precedenti. Secondo precedenti risultati meta-analitici, recenti prove empiriche hanno rivelato che i bambini in età scolare con ASD (senza disabilità intellettiva) hanno riportato livelli di sicurezza simili nella relazione con i loro genitori a quelli trovati nei bambini in genere in via di sviluppo (Teague et al., 2017). Tuttavia, considerando l’impatto negativo delle difficoltà socio – comunicative ASD e della reattività emotiva sulla qualità del legame di attaccamento e dell’interazione genitore-figlio, questi risultati hanno sollevato domande su quale meccanismo possa spiegare la percezione bambino-positiva della relazione di attaccamento.

In secondo luogo, in linea con l’unico studio disponibile (Griffin et al., 2016), i nostri risultati hanno mostrato che i bambini in età scolare con ASD hanno riportato livelli più alti di alessitimia rispetto alla loro controparte tipica.

In particolare, i bambini con ASD hanno riportato più difficoltà nel descrivere i loro sentimenti e stati interiori.

Inoltre, abbiamo scoperto che l’alessitimia è più comune nell’ASD, anche in età scolare, con circa uno su cinque che riporta punteggi di alessitimia sopra il cut-off. La nostra scoperta conferma le difficoltà dei bambini con ASD nell’elaborazione cognitiva delle proprie emozioni, documentate da precedenti ricerche sull’adolescenza e l’età adulta (Bird and Cook, 2013; Milosavljevic et al., 2016). Come previsto, non abbiamo trovato un grande effetto su questa differenza di gruppo dato che l’auto-relazione dei bambini potrebbe essere meno affidabile rispetto ad altre valutazioni fornite da informatori di bambini. In effetti, le capacità limitate degli individui con ASD rispetto alla cognizione autoreferenziale (Lombardo et al., 2007) può minare l’accuratezza della misurazione auto-riportata. È essenziale considerare altri aspetti associati al fenotipo ASD che sono strettamente correlati all’alessitimia (Fitzgerald e Bellgrove, 2006) come la compromissione della mentalizzazione e dell’auto-riflessione, rappresentazioni meno coerenti dell’esperienza emotiva (Losh e Capps, 2006), assenza di vocalizzazione emotiva (Heaton et al., 2012), rigidità comportamentale e controllo inibitorio compromesso (Mosconi et al., 2009; D’Cruz et al., 2013). Quindi, anche se abbiamo controllato le capacità linguistiche, livelli elevati e tassi di alessitimia nei bambini con ASD possono essere spiegati almeno in una certa misura da questi disturbi specifici del funzionamento cognitivo, emotivo e comportamentale.

Secondo il secondo obiettivo di questo studio, abbiamo trovato un legame significativo tra l’alessitimia e la percezione della sicurezza dell’attaccamento nei bambini con e senza ASD. In particolare, tra le caratteristiche del bambino, il livello di alessitimia e non la diagnosi di ASD predice la misura in cui i bambini percepiscono il loro rapporto con i loro genitori come fonte di sicurezza nell’infanzia media. È concepibile che un deficit specifico nell’identificare e descrivere i propri sentimenti possa ostacolare la costruzione di una rappresentazione positiva della relazione di attaccamento genitore – figlio indipendentemente dallo stato clinico del bambino. Per quanto riguarda l’ASD, nonostante una crescente area di ricerca che collega l’alessitimia e i risultati psicologici dei bambini (Brewer et al., 2015; Morie et al., 2019), questa è la prima indagine che documenta l’impatto significativo dell’alessitimia sulla percezione della sicurezza dell’attaccamento ai genitori. Un dibattito in corso in ASD è se il verificarsi di alessitimia influenzi la motivazione sociale, influenzando atteggiamenti e comportamenti a livello interpersonale (Pastore et al., 2019). Gli studi hanno riferito che l’alessitimia nei bambini con ASD era associata a una coerenza meno espressiva (Costa et al., 2017), empatia e presa di prospettiva (Lartseva et al., 2015) così come un minore godimento delle interazioni prosociali (Gebauer et al., 2014). Inoltre, come evidenziato da Costa et al. (2019), l’alessitimia nei bambini (più dello stato ASD) può influenzare negativamente le relazioni genitore–figlio, spiegando la ridotta quantità di scambi diadici. La mancata corrispondenza tra l’attivazione dell’eccitazione e l’esperienza soggettiva dei sentimenti (Gaigg et al., 2018) può anche contribuire alla formazione di una rappresentazione del bambino meno coerente che influenza il modo in cui le informazioni vengono codificate ed elaborate. Pertanto, la possibilità di sviluppare rappresentazioni sbilanciate delle figure di attaccamento può aumentare significativamente date le potenziali conseguenze negative dell’alessitimia su diversi livelli di elaborazione delle emozioni e scambi relazionali. Inoltre, dare un significato coerente alle proprie esperienze interpersonali con le figure dei genitori può essere più complesso per le limitate risorse personali nell’auto-comprensione emotiva, nella regolazione e nell’espressione. Infatti, i bambini con ASD e alexithymia possono anche mostrare difficoltà nell’interpretare e rispondere alle emozioni negli altri (Poquérusse et al., 2018) come nel caso degli assistenti all’infanzia. Mentalizzazione alterata associata a bassa auto-memoria in ASD (Lombardo et al., 2007) e le difficoltà con i ricordi autobiografici episodici (Lind, 2010) costituiscono ulteriori fattori di rischio per la costruzione di rappresentazioni esplicite coerenti basate su esperienze relazionali passate. Seguendo questa direzione, i nostri risultati estendono la letteratura sull’influenza dell’alessitimia sullo sviluppo socioemotivo considerando l’auto-prospettiva di un bambino sull’attaccamento ai genitori durante l’età scolare.

In sintesi, i nostri risultati hanno mostrato livelli più elevati di alessitimia rispetto al gruppo di controllo, mentre la percezione della sicurezza degli allegati era simile tra i gruppi. In particolare, l’alessitimia, non l’autismo, è risultato essere l’unico predittore significativo dell’attaccamento del bambino ai genitori. Così, alexithymia sembra giocare un ruolo chiave sul modo in cui i bambini con ASD percepiscono il loro rapporto con le loro madri e padri. A questo proposito, diversi aspetti associati all’alessitimia come l’elaborazione alterata delle emozioni, i processi atipici neurofisiologici, la ridotta mentalizzazione e la bassa memoria di sé possono ostacolare la relazione genitore-figlio e di conseguenza le rappresentazioni esplicite del bambino.

Infine, alcune limitazioni di questo studio devono essere riconosciute. Non includiamo una misura di alessitimia valutata dagli informatori infantili come suggerito da ricerche precedenti (Griffin et al., 2016). Pertanto, un confronto tra due diverse fonti di informazioni sui punteggi di alexithymia non era possibile.

Inoltre, una piccola dimensione del campione, un design a sezione trasversale e la mancanza di una misura continua della gravità dei sintomi ASD rappresentano altri svantaggi specifici di questo studio. La ricerca futura può espandere questi risultati, inclusa una misura delle rappresentazioni di attaccamento implicito del bambino. In generale, i nostri risultati hanno confermato che l’alessitimia potrebbe essere utile nel sottogruppo e nell’identificazione di profili cognitivi specifici all’interno della condizione dello spettro autistico. Suggeriamo anche l’alessitimia come potenziale covariata nello studio comparativo sull’ASD. Un’altra possibile indicazione è valutare l’alessitimia nei genitori per esaminare se ci sono associazioni dirette con i risultati del bambino. In termini di implicazioni cliniche, si consiglia di valutare adeguatamente l’alessitimia nei bambini in età scolare con ASD al fine di acquisire informazioni specifiche sul loro funzionamento emotivo. I bambini con ASD e il co-verificarsi più alto livello di alessitimia possono beneficiare di interventi che combinano il trattamento basato sull’evidenza per le difficoltà sociocomunicazionali e strategie specifiche volte a migliorare l’elaborazione cognitiva delle proprie emozioni. In conclusione, i nostri risultati hanno confermato l’importanza di indirizzare i bambini alexithymia in ASD, considerando il suo significato clinico non solo sull’elaborazione delle emozioni ma anche su altri domini significativi dello sviluppo socioemotivo, come nel caso dell’attaccamento alle figure parentali. Gli interventi che coinvolgono madri e padri volti a migliorare la qualità degli scambi relazionali e le capacità emotive dei bambini dovrebbero valutare e affrontare l’alessitimia dato il suo importante contributo all’adeguamento dei bambini in ASD durante l’infanzia media.

Dichiarazione di disponibilità dei dati

I dati grezzi a supporto delle conclusioni di questo articolo saranno resi disponibili dagli autori, senza indebite riserve, a qualsiasi ricercatore qualificato.

Dichiarazione etica

Gli studi che hanno coinvolto partecipanti umani sono stati esaminati e approvati dal Comitato Etico della Ricerca umana dell’Università di Trento. Il consenso informato scritto a partecipare a questo studio è stato fornito dal tutore legale/parente più prossimo dei partecipanti.

Contributi dell’autore

MG, SF e PV hanno contribuito alla progettazione e all’implementazione della ricerca. MG ha raccolto e analizzato i dati. Tutti gli autori hanno discusso i risultati e commentato il manoscritto.

Conflitto di interessi

Gli autori dichiarano che la ricerca è stata condotta in assenza di rapporti commerciali o finanziari che potrebbero essere interpretati come un potenziale conflitto di interessi.

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