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Ferite incandescenti e batteri angelici

La battaglia di Shiloh fu un sanguinoso impegno nella guerra civile americana. Combattuta il 6 aprile 1862, durò dall’alba al tramonto, lasciando più di 3.000 soldati morti e più di 16.000 feriti. Né l’esercito aveva risorse adeguate per far fronte a tale carneficina e passò più di 48 ore prima che tutti i feriti fossero […]

La battaglia di Shiloh fu un sanguinoso impegno nella guerra civile americana. Combattuta il 6 aprile 1862, durò dall’alba al tramonto, lasciando più di 3.000 soldati morti e più di 16.000 feriti. Né l’esercito aveva risorse adeguate per far fronte a tale carneficina e passò più di 48 ore prima che tutti i feriti fossero recuperati dal campo di battaglia.

La battaglia si era svolta in una zona paludosa, e molti dei feriti giacevano nel fango e nell’acqua sporca mentre aspettavano aiuto. Di notte hanno notato qualcosa di strano: alcune delle loro ferite aperte avevano sviluppato un debole bagliore blu-verdastro.

Quando gli uomini hanno finalmente raggiunto gli ospedali da campo per il trattamento, i medici hanno scoperto qualcos’altro strano. I soldati che riportavano ferite incandescenti sembravano avere un tasso di sopravvivenza molto più alto di quelli che non lo facevano. Le ferite che avevano brillato sembravano avere meno infezioni, e quindi guarivano più velocemente e sfregiavano meno delle ferite non incandescenti. Il fenomeno ha acquisito il nome di “angels ‘ glow”, ma nessuno poteva spiegarlo.

Ora avanti veloce all’inizio del 21 ° secolo. Nel 2000 uno scolaro di 17 anni, Bill Martin, visitò il campo di battaglia e sentì parlare delle ferite incandescenti. Sua madre era una microbiologa di ricerca per il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti e sapeva che aveva studiato i batteri del suolo luminescenti. Ha chiesto se tali organismi potrebbero aver causato il bagliore, e la mamma ha suggerito che dovrebbe scoprire da solo come un progetto di fiera della scienza.

Lavorando con un amico, Jon Curtis, Bill apprese che Photorhabdus luminescens, il batterio che sua madre aveva studiato, vive nelle viscere di minuscoli vermi nematodi del genere Heterorhabditis, che sono comuni nella regione del Tennessee intorno a Shiloh. Questi vermi predano larve di insetti nel terreno e sono stati utilizzati efficacemente come agente di controllo biologico contro i parassiti che distruggono le colture.

I nematodi e i batteri hanno una relazione simbiotica. I vermi cacciano le larve di insetti, le penetrano e rilasciano i loro batteri, che emettono un cocktail chimico che uccide l’ospite dell’insetto e sopprime o uccide altri microrganismi già presenti. I simbionti si nutrono, crescono e si moltiplicano fino a quando il cadavere dell’insetto non viene più o meno scavato. I nematodi poi re-ingerire i batteri, che ormai si sono moltiplicati fino a quando non ci sono abbastanza per produrre un bagliore distinto. Gli scienziati ritengono che la luminescenza attiri più insetti, rendendo così più facile il trasferimento dei vermi a un nuovo ospite.

Bill e Jon hanno sviluppato una teoria che i nematodi di Heterorhabditis sono stati attratti dagli insetti nelle ferite sanguinose dei soldati. I batteri che hanno rilasciato hanno fatto brillare le ferite, uccidendo allo stesso tempo microrganismi che potrebbero aver causato cancrena o altre infezioni della ferita. Questo potrebbe spiegare i migliori tassi di sopravvivenza e il recupero più rapido.

Un problema con la teoria dei ragazzi è stata una scoperta nei loro studi di laboratorio che P luminescens non può sopravvivere alla temperatura corporea umana. Tuttavia, i documenti storici hanno dimostrato che l’area di Shiloh era fredda e umida al momento della battaglia. I ragazzi ragionavano che molte delle ferite aperte sarebbero state ipotermiche, permettendo ai batteri di sopravvivere — almeno fino a quando gli uomini non sono stati rimossi al calore di un ospedale.

Lo studio degli adolescenti è stato abbastanza impressionante da guadagnarsi il primo posto nella competizione a squadre alla Intel International Science and Engineering Fair del 2001. Non sono a conoscenza di ulteriori ricerche per testare la teoria dei ragazzi, ma sembra essere diventato generalmente accettato come una spiegazione plausibile per “angels’ glow”.

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