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Bontemps, Arna 1902-1973

Romanziere, poeta, editore, insegnante, bibliotecario A colpo d’occhio… Louisiana Radici, California Infanzia Harlem Renaissance Star Esplorato la Vita dei Bambini Scritti Selezionati Fonti Nel 1933, mentre la ricerca per quello che è diventato il suo più famoso romanzo, Black Thunder, Arna Bontemps è stato dato un ultimatum dal suo datore di lavoro, il capo di […]

Romanziere, poeta, editore, insegnante, bibliotecario

A colpo d’occhio…

Louisiana Radici, California Infanzia

Harlem Renaissance Star

Esplorato la Vita dei Bambini

Scritti Selezionati

Fonti

Nel 1933, mentre la ricerca per quello che è diventato il suo più famoso romanzo, Black Thunder, Arna Bontemps è stato dato un ultimatum dal suo datore di lavoro, il capo di Huntsville, Alabama, degli Avventisti del Settimo Giorno di scuola. Il preside ha chiesto pubblicamente che Bontemps bruciare la maggior parte dei libri nella sua piccola biblioteca personale, se voleva continuare ad insegnare lì. Burning works di Frederick Douglass, W. E. B. DuBois e Claude McKay, il preside credeva, avrebbe dimostrato al mondo che Bontemps non aveva alcun legame con le diffuse proteste che circondavano i vicini processi di Scottsboro, in cui cinque giovani uomini neri furono falsamente accusati e successivamente condannati per aver violentato due giovani donne bianche.

Mentre non aveva collegamenti con i disordini che circondavano il processo degli “Scottsboro Boys”, come divennero noti, Bontemps aveva sollevato sospetti incontrando i suoi amici intimi, il poeta Langston Hughes e lo scrittore Countee Cullen, e ordinando numerosi libri centrali per la storia e la vita afro-americana attraverso la posta. Rifiutandosi di ripudiare le pretese nere di uguale giustizia nel sud, Bontemps non bruciò i suoi libri; invece, si dimise alla fine del mandato e si trasferì a Los Angeles, dove scrisse il suo romanzo di rivolta nera, Black Thunder.

In un saggio del 1991 in Studies in American Fiction, il critico letterario Daniel Reagan descrisse tre lezioni che credeva Bontemps apprese dall’ultimatum e che, successivamente, formarono il suo libro, Black Thunder. Reagan ha osservato: “In primo luogo, ha imparato che libri come erano considerati pericolosi nelle mani dei neri americani perché affermavano una voce e un’identità nere indipendenti. In secondo luogo, ha imparato che, per l’afroamericano degli anni ‘ 30, la lettura e la scrittura erano considerate attività sovversive. Infine, ha incontrato direttamente il potere della società di sradicare le voci dalla storia.”

Bontemps ha lavorato nello scrivere Black Thunder e per tutta la sua vita per affermare una voce e un’identità nera indipendenti in opposizione agli effetti negativi del razzismo bianco. Ha iniziato a scrivere poesie durante il Rinascimento di Harlem, il periodo nel 1920 quando gli scrittori afro-americani centrati in Harlem prima irruppe in grandi editori mainstream. Bontemps si avvicinò ai romanzi storici, riscrivendo le concezioni dominanti della storia per includere voci afro-americane. Più tardi, ha aperto la strada all’inversione degli stereotipi razzisti nelle storie per bambini scrivendo una serie di libri per bambini. Nel corso della sua vita, ha anche scritto con successo in un certo numero di altri

A colpo d’occhio…

Nato Arnaud Wendell Bontemps, 13 ottobre 1902, in Alessandria, LA; morì di un attacco di cuore, 4 giugno 1973, a Nashville, TN; figlio di Paolo di Bismark {un mattone muratore, musicista jazz, e il ministro) e Maria Caroline (docente; nome da nubile, Pembrooke) Bontemps; sposato Alberta Johnson, 26 agosto 1926; bambini: Joan Marie Bontemps Williams, Paul Bismark, Papavero Alberta Bontemps Booker, Camille Ruby Bontemps Tombe, di Costanza Rebecca Bontemps Thomas, Arna Alexander. Istruzione: Pacific Union College, A. B., 1923; Università di Chicago Graduate School of Library Science, MLS, 1943.

Harlem Academy, New York, insegnante, 1924-31; Oakwood Junior College, Huntsvilie, AL, insegnante, 1931-34; Shiloh Accademia, Chicago, IL, insegnante, 1935-38; servita Federale dello Scrittore Progetto, W. P. A., Chicago, 1938-42; Fisk University, Nashville, TN, professore e bibliotecario capo, 1943-64, writer-in-residence, 1970-73; University of Illinois a Chicago Cerchio, professore, 1966-69; Università di Yale, New Haven, CT, visiting professor e curatore di James Weldon Johnson Collezione, 1969.

Premi selezionati: Premio di poesia, Crisis magazine, 1926; Alexander Pushkin poetry prizes, 1926, 1927; short story prize, Opportunity magazine, 1932; Julius Rosenwald Fellowships, 1938-39, 1942-43; Guggenheim Fellowships, 1949-50, 1954-55; Jane Addams Children’s Book Award for Story of the Negro, 1956; James L. Dow Award, Society of Midland Authors, per Ovunque ma qui, 1967; consulente onorario in storia culturale americana, Biblioteca del Congresso, 1972; LH onorario.D., Morgan State University, 1969, e Berea College, 1973.

Membro: National Association for the Advancement of Colored People (NAACP), PEN, American Library Association, Dramatists Guild, Metropolitan Nashville Board of Education, Sigma Pi Phi, Omega Psi Phi.

generi, tra cui dramma, critica letteraria, storia e biografia, durante la modifica di una serie di antologie per rendere disponibili le opere di altri scrittori neri.

Oltre alla sua scrittura, Bontemps ha lavorato per decenni come insegnante e bibliotecario, costruendo la Fisk University library, nelle parole del suo biografo, Kirkland C. Jones, in “uno dei migliori del Sud.”Nel corso della sua carriera, ha ricevuto una serie di premi e borse di studio, ma non è stato fino al 1980 e primi anni 1990 che Bontemps ha ricevuto il riconoscimento accademico come pionieristico autore afro-americano con influenze apparenti su un certo numero di scrittori successivi.

Louisiana Roots, California Childhood

Arna Bontemps trascorse i primi tre anni della sua vita ad Alexandria, Louisiana, dove sviluppò stretti legami emotivi con lo stato e con la cultura nera del sud. Nato nel 1902, in una famiglia creola relativamente confortevole, Bontemps ha iniziato la sua vita immerso in una fiorente cultura. Suo padre, Paul Bontemps, ha lavorato nella costruzione di edifici come un abile muratore di mattoni e pietra, ma era anche un trombonista jazz compiuto, soffiando il suo corno in una band durante i periodi lenti al lavoro. Uno dei fratelli maggiori di suo padre viveva a New Orleans e aveva una figlia che sposò il famoso jazzista di New Orleans, Kid Ory. Sebbene Bontemps ricordasse pochi dettagli della sua vita nel Sud, il ritmo e l’umore della vita del Sud rimasero con lui, e si opposero al ritmo più veloce di Los Angeles, dove la famiglia si trasferì.

A Los Angeles, Bontemps sentì la pressione di suo padre di mettere da parte la Louisiana e di assimilare nel mainstream bianco. Mentre suo padre teneva sentimenti ambivalenti verso Louisiana, fluttuante tra nostalgia e la stima di esso come uno svantaggio a Los Angeles, era contento, per il bene dei suoi figli, che si era trasferito in un ambiente diverso. In un atto di sottile protesta contro un’umiliazione imposta su di lui dalla sua chiesa natale durante il battesimo di Arna, Paul Bontemps lasciò cadere il suo cattolicesimo e alla fine divenne un ministro avventista. Nel tentativo di limitare lui dalle influenze di un nonno dalla Louisiana che una volta possedeva fascino squisito e la grazia, ma da allora era caduto in alcolismo, Paul ha inviato il giovane Arna in un collegio bianco e poi in un collegio avventista del Settimo giorno.

Sebbene non fosse un modello della vita mobile verso l’alto, “Uncle Buddy”, come veniva chiamato il dissoluto prozio Joe Ward, era ancora una ricca fonte di materiale folk tradizionale nero-e dolci della Louisiana-che si è affezionato al giovane Bontemps. Bontemps ha scritto nel vecchio Sud: “Buddy era ancora pazzo per gli spettacoli menestrello e menestrello parlare che era stata la gioia della sua giovane virilità. Amava storie dialettali, storie di predicatori, storie di fantasmi, storie di schiavi e maestri. Credeva a metà nei segni e negli amuleti e nei mumbo jumbo, e credeva con tutto il cuore nei fantasmi.”Mentre non era l’unico parente più anziano disponibile per Bontemps da imparare—aveva anche un paio di nonni amorevoli che lo inondavano di amore—il giovane Bontemps era cresciuto affascinato da suo nonno.

Il conflitto tra suo padre e lo zio Buddy istruì Bontemps negli atteggiamenti contraddittori che i neri tenevano verso la loro eredità meridionale, come Bontemps rivelò nel Vecchio Sud. “Nei loro atteggiamenti opposti verso le radici, mio padre e mio prozio mi hanno reso consapevole di un conflitto in cui ogni negro americano istruito, e alcuni che non sono istruiti, devono in qualche modo schierarsi. Implicitamente, almeno, un gruppo sostiene di abbracciare la ricchezza del patrimonio popolare; i loro opposti richiedono una rottura netta con il passato e tutto ciò che rappresenta.”Mentre Bontemps seguiva il consiglio di suo padre a scuola, Bontemps modellò il personaggio principale del suo primo romanzo, God Sends Sunday, pubblicato nel 1931, su suo nonno. Nei suoi romanzi successivi, Bontemps avrebbe esplorato e articolato l’eroismo epico della sua eredità afro-americana, pure.

Harlem Renaissance Star

Poco dopo la laurea con un grado A. B. dal Pacific Union College nel maggio del 1923, Bontemps rimase incantato con Harlem e si trasferì da Los Angeles a New York. Nel suo ultimo volume di poesie, Personals, Bontemps ha scritto: “In alcuni luoghi, l’autunno del 1924 potrebbe essere stata una stagione insignificante. Ad Harlem era come un assaggio del paradiso…. Che città! Che mondo! E che anno per un ragazzo di colore di uscire di casa per la prima volta! Pieno di speranze dorate e sogni romantici, ero venuto fin qui da Los Angeles hear per ascoltare la musica dei miei gusti, per vedere spettacoli seri, e se Dio vuole, per diventare uno scrittore.”

Diventare uno scrittore era esattamente ciò che Bontemps ha fatto. Con un appuntamento alla Harlem Academy, la più grande scuola superiore della denominazione avventista del Settimo giorno, Bontemps si impegnò nel suo tempo libero scrivendo poesie e lavorando a un romanzo. Dopo poco tempo, aveva pubblicato più di una dozzina di poesie in riviste letterarie, vincendo il premio di poesia dalla rivista Crisis nel 1926, e l’Alexander Pushkin poetry prizes nel 1926 e nel 1927.

Un editore espresse interesse nel pubblicare le sue poesie come antologia con l’aggiunta di altre 20, ma Bontemps si era immerso nello scrivere il suo primo romanzo, Chariot in the Sky. Chariot rimase inedito ma portò alla pubblicazione nel 1931 del successivo romanzo di Bontemps, God Sends Sunday. Incentrato su Little Augie, un personaggio basato sul nonno di Bontemps, God Sends Sunday è ambientato a New Orleans, St. Louis e “Mudtown”, un quartiere rurale nero ai margini di Watts a Los Angeles. Bontemps era sulla buona strada per esplorare la forma del romanzo.

Ad Harlem, Bontemps godette della comunità di autori e intellettuali neri, strinse amicizie durature con molti, e incontrò e sposò sua moglie, Alberta Johnson. La coppia ebbe il loro primo figlio nel 1927. Nel novembre del 1924, Bontemps incontrò il poeta Langston Hughes, e con lui iniziò una lunga amicizia e corrispondenza che fruttò una serie di collaborazioni artistiche e circa 2.300 lettere; quasi 500 furono selezionate e pubblicate nel 1980, da Charles H. Nichols nel volume, Arna Bon-temps-Langston Hughes Letters: 1925-1967.

Bontemps ha anche sviluppato amicizie durature con i colleghi scrittori Countee Cullen, Claude McKay e Rudolph Fisher, mentre partecipava a feste a cui partecipavano WEB DuBois, James Weldon Johnson, Alain Locke e Gwendolyn Bennett, tra gli altri. Bontemps analizzò l’Harlem Renaissance da una prospettiva più oggettiva nel suo volume del 1972, The Harlem Renaissance Remembered.

Nel 1932, la Grande Depressione aveva finalmente posto fine al Rinascimento di Harlem e sparse i suoi autori in tutta la nazione in cerca di sostentamento finanziario. Nei primi anni Trenta, Bontemps si trasferì a Huntsville, Alabama, dove insegnò in un’altra scuola avventista del Settimo giorno e studiò il suo prossimo romanzo, Black Thunder. Ha creato Black Thunder dalla casa di suo padre in California.

In Black Thunder, Bontemps ritrae la rivolta degli schiavi virginiani guidata da Gabriel Prosser nel 1800. In una recensione del 1936 di Black Thunder, l’autore Richard Wright lo considerò “l’unico romanzo che tratta apertamente le tradizioni storiche e rivoluzionarie del popolo negro.”Non fino al 1980, tuttavia, Black Thunder cominciò ad essere riconosciuto dalla critica come un lavoro pionieristico di narrativa storica che influenzò un certo numero di scrittori successivi.

Nel 1992, il critico Eric J. Sundquist ha analizzato la complessa interazione di una diversità di voci e prospettive nel romanzo. Quell’anno, il critico della Princeton University Arnold Rampersad apprezzò il successo pionieristico di Bontemps nell’aver scritto ” forse il primo romanzo di un americano nero basato su una vera e propria rivolta degli schiavi americani o una cospirazione per ribellarsi.”Yet another perspective, come pubblicato dai critici Hazel V. Carby e Albert E. Stone, ha tracciato l’influenza di Bontemps su un certo numero di scrittori successivi, tra cuiromanzi storici David Bradley e Sherley Anne Williams.

Ha esplorato la vita dei bambini

È interessante notare che Black Thunder non è stato accolto altrettanto bene dai lettori a suo tempo. Mentre è stato ristampato quattro volte durante la fine del 1960 e di nuovo nei primi anni 1990, il romanzo non è riuscito a guadagnare più di anticipo dell’editore durante la sua corsa originale nel 1936. Bontemps avrebbe scritto un altro romanzo per adulti, Drums at Dusk, pubblicato nel 1939, ma poi si allontanò dalla forma per frustrazione. ” Non ero in vena solo di scrivere romanzi divertenti”, disse Bontemps a John O’Brien in un’intervista pubblicata nel 1973. “Il fatto che Gone With the Wind fosse così popolare all’epoca era una drammatica verità per me di ciò che il paese era disposto a leggere. E sentivo che i bambini neri non avevano nulla con cui potessero identificarsi. Di conseguenza ho provato la mia mano a scrivere per i bambini e con risultati immediatamente migliori.

Dal 1932 fino alla sua morte nel 1973, Bontemps pubblicò numerosi romanzi, biografie, storie e antologie per bambini. Il suo primo, intitolato Popo and Fifina: Children of Haiti, fu una collaborazione con Langston Hughes e incontrò un successo popolare fenomenale. Nel sostenere che la letteratura per bambini di Bontemps dovrebbe essere antologizzata, critica Violet J. Harris ha notato in Lion and the Unicorn che molti dei suoi libri per bambini sono ancora in circolazione, e che alcuni sono rimasti in pubblicazione continuamente. “Bontemps ha creato quasi da solo un” canone” di letteratura per bambini che si è concentrato, principalmente, sull’esperienza afro-americana”, ha valutato Harris.

Negli ultimi quattro decenni della sua vita, Bontemps ha scritto in una varietà di altri generi. Nel 1934, ha collaborato con il poeta Countee Cullen per adattare il suo romanzo God Sends Sunday per il palcoscenico. I due collaborarono di nuovo più di dieci anni dopo per creare un altro adattamento teatrale del romanzo, questo intitolato St. Louis Woman. St. Louis Woman ha aperto a Broadway nel 1946, l’anno della morte di Cullen, a recensioni contrastanti e una corsa deludente, ma goduto di un tour di successo nel corso dell’anno. Nel 1952, Metro-Goldwyn-Mayer acquistò i diritti cinematografici per 75.000 dollari.

Nel frattempo, a partire dal 1946, Bontemps aveva iniziato a scrivere articoli accademici sul Rinascimento di Harlem. Nel corso dei prossimi due decenni, avrebbe continuato a scrivere e parlare ampiamente su questo argomento. Infine, ha curato una serie di antologie, tra cui una collaborazione con Langston Hughes dal titolo American Negro Poetry, pubblicato nel 1963.

Durante la scrittura in questi vari generi nel corso dei decenni, Bontemps ha lavorato in diversi lavori. Non appena ricevette l’anticipo dell’editore per Black Thunder, si trasferì a Chicago, dove insegnò in un’altra scuola avventista del Settimo giorno. Presto, gli Avventisti del settimo giorno condannarono ancora una volta le sue attività letterarie. Bontemps finalmente tagliato i suoi legami con le scuole nel 1938. Da lì, ha servito sul progetto dello scrittore federale con il Franklin D. Roosevelt’s Works Progress Administration (WPA) e scrisse su borse di studio nel 1940.

Nel 1935, Bontemps si iscrisse alla Graduate School dell’Università di Chicago alla ricerca di un dottorato di ricerca in inglese, ma si fermò poco prima degli esami preliminari. Si iscrisse alla Graduate School of Library Science nel 1942 e completò la laurea M. L. S. l’anno successivo. Quello stesso anno, Bontemps accettò l’offerta per la posizione di capo bibliotecario e professore ordinario alla Fisk University, a Nashville, Tennessee. Dalla metà degli anni 1960 fino alla sua morte nel 1973, Bontemps ha insegnato letteratura afro-americana in un certo numero di università, tra cui la Yale University e la University of Illinois Chicago Circle campus, così come Fisk.

Il biografo di Bontemps, Kirkland C. Jones, lo descrisse in summation come un uomo dedicato e devoto. Jones scrisse: “Questo pioniere della letteratura afroamericana rimase fedele anche nelle sue amicizie ed era un devoto padre di famiglia. Soprattutto, è stato un campione di libertà e dignità per tutti.”

Selected Writings

Fiction

God Sends Sunday, Harcourt, Brace, 1931.

Black Thunder, Macmillan, 1936.

Drums at Dusk, Macmillan, 1939.

Il vecchio Sud: “Una tragedia estiva” e altre storie degli anni Trenta, Dodd, Mead, 1973.

Libri per bambini

(Con Langston Hughes) Popo e Fifina: Bambini di Haiti, Macmillan, 1932.

Golden Slippers: An Anthology of Negro Poetry for Young People, Harper, 1941.

Storia del Negro, Knopf, 1948.

Frederick Douglass: Schiavo, combattente, Freeman, Knopf, 1958.

Giovane Booker: La storia dei primi giorni di Booker T. Washington, Dodd, Mead, 1972.

Altro

(Con Jack Conroy) Cercano una città, Doubleday, 1945; rivisto come ovunque Ma qui, Hill& Wang, 1966.

Abbiamo domani, Houghton, 1945.

(Con Langston Hughes) The Poetry of the Negro, 1746-1949,Doubleday, 1949, revised as The Poetry of the Negro, 1746-1970, 1970.

(Con Langston Hughes) Il libro del folklore negro, Dodd, Mead, 1958.

Cento anni di Negro Freedom, Dodd, 1961.

Personáis (poesie), Paul Bremen, 1963.

The Harlem Renaissance Remembered: Essays, with a memoir, Dodd, Mead, 1972.

Fonti

Libri

Bontemps, Arna, Black Thunder, Beacon Press, 1992.

Carby, Hazel V., “Ideologies of Black Folk: The Historical Novel of Slavery”, Slavery and the Literary Imagination, Deborah E. McDowell and Arnold Rampersad, eds., Johns Hopkins University Press, 1989.

Jones, Kirkland C., Renaissance Man From Louisiana: A Biography of Arna Wendell Bontemps, Greenwood Press, 1992.

O’Brien, John, ed., Interviews With Black Writers, Liveright, 1973, p. 13.

Stone, Albert E., The Return of Nat Turner: History, Literature, and Cultural Politics in Sixties America, University of Georgia Press, 1992.

Sundquist, Eric J., The Hammers of Creation: Folk Culture in Modern African-American Fiction, University of Georgia Press, 1992.

Periodici

Callaloo: An African-American and African Journal of Arts and Letters, febbraio-ottobre 1981, pp. 163-9.

Il leone e l’Unicorno, Vol. 14, 1990, pp. 108-127.

Studies in American Fiction, Primavera 1991, pp. 71-83.

Partisan Review and Anvil, aprile 1936, p. 31.

—Nicholas Patti

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