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Un vaccin contre la maladie d’Alzheimer ' est-il à l’horizon?

La lutte contre la maladie d’Alzheimer reste l’un des défis les plus exigeants de la science médicale. Les progrès ont été lents et souvent frustrants, car un médicament après l’autre n’a pas tenu ses promesses dans les essais cliniques chez l’homme. Crédit: Adobe Mais ces échecs, ainsi que les progrès technologiques dans la numérisation du […]

La lutte contre la maladie d’Alzheimer reste l’un des défis les plus exigeants de la science médicale. Les progrès ont été lents et souvent frustrants, car un médicament après l’autre n’a pas tenu ses promesses dans les essais cliniques chez l’homme.

Chercheurs en laboratoire

Crédit: Adobe

Mais ces échecs, ainsi que les progrès technologiques dans la numérisation du cerveau, ont contribué à stimuler de nouvelles pistes de recherche – y compris un accent renouvelé sur le développement d’un vaccin contre la maladie d’Alzheimer.

« Il y a plus de nouveaux outils de détection et de diagnostic précoces que nous n’avions pas auparavant », a déclaré Rebecca Edelmayer, directrice de l’engagement scientifique de l’Association Alzheimer. « Il y a quinze ans, nous n’avions même pas la capacité de regarder dans le cerveau. Maintenant, cela nous permet de mieux comprendre le processus de la maladie. »

Cela a été l’un des plus grands obstacles pour les chercheurs sur la maladie d’Alzheimer. On ne sait toujours pas comment la maladie progresse ou si sa progression peut être diagnostiquée avant qu’elle n’ait infligé trop de dommages au cerveau d’une personne. On ignore encore si l’une des principales caractéristiques de la maladie d’Alzheimer, l’accumulation de dépôts de plaque bêta-amyloïde, est une cause ou un effet.

Pendant ce temps, le bilan devient plus dévastateur, avec près de 5,8 millions d’Américains vivant avec la maladie, et le nombre devrait atteindre 14 millions aux États-Unis d’ici 2050. En outre, l’Association Alzheimer estime que 16 millions d’Américains fournissent des soins non rémunérés aux membres de la famille ou aux amis atteints de la maladie.

Plus de financement pour différentes approches

Pourtant, Edelmayer est encouragé par le fait que l’augmentation du financement du gouvernement fédéral pour la recherche sur la maladie d’Alzheimer a conduit les scientifiques à élargir leur champ d’action dans de multiples nouvelles directions, telles que la recherche de moyens de stimuler le système immunitaire du corps pour empêcher la maladie d’Alzheimer de progresser.

Les chercheurs travaillent sur un mécanisme qui provoquerait des anticorps humains pour éliminer les accumulations destructrices de protéines dans le cerveau.

Pendant près de deux décennies, la plupart des investissements des sociétés pharmaceutiques et de recherche sur la maladie d’Alzheimer ont ciblé les amas de plaques bêta-amyloïdes qui s’accumulent entre les neurones du cerveau des patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Mais cette approche s’est avérée coûteuse et infructueuse.

De nombreux scientifiques pensent maintenant que la cause et le développement de la maladie d’Alzheimer sont beaucoup plus complexes, ils se sont donc tournés vers d’autres cibles. Certains se concentrent sur des traitements conçus pour éliminer l’un des autres biomarqueurs de la maladie: des enchevêtrements de protéines tau qui se propagent dans tout le cerveau.

D’autres chercheurs se penchent sur ce qu’on appelle la « neuroinflammation », une maladie chronique liée à l’âge liée à des cellules immunitaires hyperactives dans le cerveau. Une entreprise travaillant dans ce domaine est INmune Bio, de La Jolla, en Californie. Ses chercheurs pensent qu’une réponse immunitaire anormale soutenue n’est pas une conséquence de la dégénérescence des neurones du cerveau, mais plutôt une cause de déclin cognitif.

R.J. Tesi, PDG de l’entreprise, pense que la maladie d’Alzheimer a plus à voir avec l’inflammation chronique associée au vieillissement qu’avec la plaque amyloïde. « Nous pensons que tout l’accent mis sur l’amyloïde était vraiment malheureux car il a consommé le champ pendant vingt ans », dit-il.

Au lieu de cela, il soutient que la clé est de cibler le système immunitaire inné du cerveau et de développer un traitement qui « reprogramme » les cellules suractivées. « Les maladies complexes nécessitent des thérapies combinées », explique Tesi. « Nous pensons que ce que nous faisons sera dans la combinaison de la thérapie combinée de tout le monde pour la maladie d’Alzheimer. »

Il dit qu’un essai clinique est en cours et il espère que d’ici la fin de cette année, les scientifiques seront en mesure de mesurer si le médicament d’INmune Bio peut normaliser le système immunitaire des patients.

Développer un vaccin

Peut-être que rien n’excite plus le public que la perspective d’un vaccin contre la maladie d’Alzheimer, et les chercheurs travaillent sur un mécanisme qui provoquerait des anticorps humains pour éliminer les accumulations destructrices de protéines dans le cerveau.

Plusieurs projets de recherche ont fait état de progrès à ce sujet, bien qu’ils en soient en grande partie aux premiers stades des tests. L’un des plus avancés est un effort de United Neuroscience, une société de biotechnologie à Dublin, en Irlande. Il est dirigé par la chercheuse principale Chang Yi Wang et sa fille, la PDG Mei Mei Hu.

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L’année dernière, United Neuroscience a révélé des résultats positifs dans de petits essais cliniques sur l’homme. Presque tous les patients ont répondu, sans effets secondaires graves, à un traitement vaccinal qui a réduit l’accumulation de plaque bêta-amyloïde.

Plus récemment, une étude conjointe menée par des scientifiques de l’Université Flinders en Australie et de l’Université de Californie à Irvine a révélé qu’un vaccin combiné administré à des souris générait des anticorps ciblant à la fois la plaque bêta-amyloïde et les enchevêtrements de protéines tau.

« Le premier défi consiste à fabriquer des anticorps qui ciblent au bon endroit les protéines anormales », explique Nikolai Petrovsky, chercheur à Flinders. « Nous avons également pu introduire plus d’anticorps dans le cerveau des animaux. Vous devez avoir assez du bon anticorps ou vous n’allez pas voir beaucoup d’effet. »

Il dit que les tests de la thérapie vaccinale sur des patients humains sont au moins dans un an ou deux. Petrovsky a estimé que, dans le meilleur des cas, un vaccin contre la maladie d’Alzheimer pour les humains pourrait être disponible dans cinq à 10 ans. Mais l’Association Alzheimer était plus circonspecte à faire une prédiction, disant seulement que compte tenu de la complexité de la maladie, elle « nécessitera probablement une solution de traitement / prévention complexe. »

Pourtant, une autre étude de l’Université du Nouveau-Mexique a rapporté que des souris ayant reçu un vaccin développaient des anticorps qui éliminaient les enchevêtrements de protéines tau dans leur cerveau. Ces souris ont également obtenu de meilleurs résultats aux tests de mémoire que les animaux qui n’ont pas reçu le traitement.

Avant les essais cliniques sur l’homme

Mais encore une fois, les essais cliniques sur l’homme, souvent exigeants et coûteux, sont probablement dans des années.

« Ce que nous voyons chez un animal ne signifie pas nécessairement que nous le verrons se produire chez les gens », reconnaît Nicole Maphis, auteure de l’étude. « C’est une corde raide que nous marchons. »

Maphis souligne également que la progression de la maladie d’Alzheimer n’étant pas bien comprise, il peut être difficile de sélectionner les patients les plus appropriés pour un essai et de savoir à quel moment il est le plus utile d’étudier leur réponse au traitement.

« Avec les essais cliniques, ils (la Food and Drug Administration) veulent voir des résultats dans deux ou trois ans », dit-elle, « mais le développement de la maladie d’Alzheimer est une maladie si prolongée. Vous pouvez voir des résultats dans cinq ans, mais vous voulez aussi regarder dix à quinze ans. »

C’est un défi de taille, dit Maphis.  » Lorsque vous passez du banc de laboratoire au chevet du patient, vous avez l’impression de sauter par-dessus le Grand Canyon. »

Randy Rieland écrit souvent sur le vieillissement et la technologie pour le blog Innovations sur Smithsonian.com . Auparavant, il était en charge des médias numériques pour Discovery Channel. Il est basé à Washington, D.C. Lire la suite

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