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Nicholas Appert, le héros des conserves

L’un des plus grands génies militaires de l’histoire, Napoléon Bonaparte, a déclaré que les armées marchaient sur le ventre. La nourriture est essentielle pour maintenir le moral et la forme physique des troupes. Les armées devaient conserver leur nourriture en bon état pendant les longues périodes des campagnes de guerre. Tout cela a conduit Napoléon […]

L’un des plus grands génies militaires de l’histoire, Napoléon Bonaparte, a déclaré que les armées marchaient sur le ventre. La nourriture est essentielle pour maintenir le moral et la forme physique des troupes. Les armées devaient conserver leur nourriture en bon état pendant les longues périodes des campagnes de guerre. Tout cela a conduit Napoléon à offrir un prix de 12 000 francs à quiconque découvrait un procédé de conservation des aliments. Ce décaissement l’a amené à rencontrer le célèbre Nicholas Appert.

Les armées de Napoléon étaient imparables, ses armées progressant massivement dans toute l’Europe. La France a fait face à des Prussiens, des Autrichiens, des Russes, des Britanniques et des Espagnols, entre autres. Les troupes napoléoniennes n’ont cessé de récolter des victoires sur les champs de bataille, comme si les soldats français étaient invincibles. Mais les Français avaient un point faible : la nourriture.

Le régime alimentaire du soldat français à l’époque des guerres napoléoniennes était principalement basé sur la viande cuite et le pain. Le problème est que les soldats ont souffert du scorbut et que la nourriture n’a pas été maintenue en bon état au-delà de trois ou quatre jours.

Napoléon était conscient de ce problème et savait qu’il avait besoin de ses troupes bien nourries pour combattre efficacement lorsque la bataille arrivait. Les armées françaises ont passé de longues périodes en dehors de leur patrie, de sorte que fournir aux soldats une bonne nourriture n’était pas une tâche facile.

Eh bien, les Français se sont mis au travail à la recherche d’une solution. La réponse à un tel mal de tête est venue de la main du chef pâtissier Nicolas Appert, qui expérimentait depuis 1804 des systèmes de conservation des aliments. Ce célèbre protagoniste de l’histoire a découvert une méthode appelée apertización, ou ce qui est la même, a inventé la boîte de conserves.

Nicolas Appert a utilisé des bouteilles en verre à large bouche pour introduire la nourriture, qu’il a ensuite partiellement immergée dans des pots d’eau bouillante. Appert a donc soigneusement étudié le temps nécessaire à chaque aliment. Pour que le processus se déroule correctement, une hygiène irréprochable et une étanchéité étanche des conteneurs étaient essentielles. Appert avait réalisé ce que les scientifiques appellent la stérilisation à la chaleur. Cependant, Appert n’a pas pu expliquer comment sa méthode a réussi à maintenir la nourriture en bon état au fil du temps.

C’est le célèbre Louis Pasteur qui a réussi à faire la lumière sur ce phénomène, démontrant que la chaleur désactivait les microorganismes qui détérioraient les aliments. Or, cela s’est produit 54 ans après la découverte de la soi-disant apertisation.

La technique développée par Appert n’est pas passée inaperçue et a fini par attirer l’attention de Napoléon lui-même. Précisément, les Français ont commencé à utiliser les techniques d’Appert pour fournir de la nourriture aux navires de la Marine.

Reconnaissant l’exploit d’Appert, Napoléon lui remit un prix en espèces de 12 000 francs. Appert n’a pas perdu de temps et s’est mis au travail et a ouvert la première conserverie de l’histoire.

Nicholas Appert a continué à enquêter, car il n’a cessé d’expérimenter pour essayer d’offrir des solutions innovantes aux troupes de Napoléon. Ses recherches l’ont amené à découvrir le cube de bouillon. Pour ce faire, il a retiré l’eau du bouillon, laissant une pâte à laquelle, si de l’eau était à nouveau ajoutée, on obtenait un bouillon très similaire au bouillon initial.

Le succès des expériences d’Appert a contribué à une amélioration significative de l’alimentation des soldats français. De son côté, Napoléon fut étonné par les découvertes d’Appert.

Une autre expérience d’Appert l’amènera à découvrir le lait condensé. Nicolas Appert a inventé le concentré de lait, qui apportait une grande quantité de nutriments et permettait une conservation simple et durable.

Grâce aux conserves, en particulier aux fruits, la marine de Napoléon a pu éviter le scorbut tant redouté, une pathologie causée par une carence en vitamine C.Napoléon avait non seulement vaincu de grandes armées équipées d’artillerie, de cavalerie et d’infanterie, mais avait réussi à vaincre les bactéries qui endommageaient la nourriture dont ses soldats avaient tant besoin.

De son côté, Nicolas Appert est devenu un héros pour les Français et a reçu la médaille d’or de la Société d’encouragement pour l’Industrie Nationale. Leurs découvertes ont permis aux civils et aux militaires d’accéder à un nouveau type de nourriture.

Maintenant, le déclin de Napoléon a commencé dans la campagne de Russie. Tout n’allait pas être des victoires faciles pour les troupes françaises. L’invasion française de la Russie, qui a commencé en 1812, a entraîné des difficultés logistiques sans fin pour les soldats napoléoniens. La Russie était un pays de vastes étendues et l’hiver glacial faisait des ravages sur les forces françaises. Les bouteilles utilisées par Appert ne convenaient pas à être empilées et se cassaient facilement, de sorte que ces récipients en verre sont arrivés brisés à l’avant et, par conséquent, la nourriture est arrivée en mauvais état.

La guerre ne s’est pas seulement déroulée sur les champs de bataille, mais dans l’arrière-garde, les méthodes d’Appert ont attiré l’attention. Les rivaux d’Appert ont trouvé des moyens d’améliorer sa technique et de trouver des emballages plus solides. Un Anglais nommé Durant a demandé au roi George un brevet de conservation des aliments deux mois après la publication par Appert de son livre « The book of all homes or The art of preserving, for several years, all animal and vegetable substances » « C’est drôle que Durant n’ait fabriqué aucune boîte de conserve. Durant a vendu le brevet à John Hall et Brian Donkin. Ces deux Britanniques possédaient une fonderie qu’ils utilisaient pour fabriquer des boîtes de fer recouvertes d’étain. De cette façon, ils avaient des récipients beaucoup plus solides que les bouteilles en verre fragiles utilisées par les Français.

Le bon vieux Appert n’a pas breveté ses inventions. Appert était un homme qui croyait que le bien-être commun était au-dessus de ses intérêts personnels. Pour le malheur d’Appert, il finit sa vie ruiné et meurt en 1841, à l’âge de 92 ans. Une fin injuste pour un homme dont les expériences étaient essentielles à l’humanité.

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