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Blessures éclatantes et bactéries angéliques

La bataille de Shiloh a été un engagement sanglant dans la guerre de Sécession. Combattu le 6 avril 1862, il dura de l’aube au crépuscule, faisant plus de 3 000 morts et plus de 16 000 blessés. Aucune des deux armées n’avait les ressources suffisantes pour faire face à un tel carnage et il fallut […]

La bataille de Shiloh a été un engagement sanglant dans la guerre de Sécession. Combattu le 6 avril 1862, il dura de l’aube au crépuscule, faisant plus de 3 000 morts et plus de 16 000 blessés. Aucune des deux armées n’avait les ressources suffisantes pour faire face à un tel carnage et il fallut plus de 48 heures avant que tous les blessés ne soient récupérés du champ de bataille.

La bataille avait eu lieu dans une zone marécageuse, et de nombreux blessés gisaient dans la boue et l’eau nauséabonde en attendant les secours. La nuit, ils ont remarqué quelque chose d’étrange: certaines de leurs plaies ouvertes avaient développé une légère lueur bleu verdâtre.

Lorsque les hommes ont finalement atteint les hôpitaux de campagne pour se faire soigner, les médecins ont découvert autre chose d’étrange. Les soldats qui ont signalé des blessures incandescentes semblaient avoir un taux de survie beaucoup plus élevé que ceux qui ne l’ont pas fait. Les plaies qui avaient brillé semblaient avoir moins d’infection, et elles ont donc guéri plus rapidement et moins cicatrisées que les plaies non rougeoyantes. Le phénomène a acquis le nom de « lueur des anges », mais personne ne pouvait l’expliquer.

Maintenant, avance rapide jusqu’au début du 21e siècle. En 2000, un écolier de 17 ans, Bill Martin, s’est rendu sur le champ de bataille et a entendu parler des blessures incandescentes. Sa mère était microbiologiste de recherche pour le département américain de l’Agriculture et il savait qu’elle avait étudié les bactéries luminescentes du sol. Il a demandé si de tels organismes auraient pu causer la lueur, et maman a suggéré qu’il devrait le découvrir par lui-même en tant que projet d’expo-sciences.

En travaillant avec un ami, Jon Curtis, Bill a appris que Photorhabdus luminescens, la bactérie étudiée par sa mère, vivait dans les entrailles de minuscules vers nématodes du genre Heterorhabditis, communs dans la région du Tennessee autour de Shiloh. Ces vers s’attaquent aux larves d’insectes dans le sol et ont été utilisés efficacement comme agent de lutte biologique contre les insectes nuisibles qui détruisent les cultures.

Les nématodes et les bactéries ont une relation symbiotique. Les vers traquent les larves d’insectes, s’y enfouissent et libèrent leurs bactéries, qui émettent un cocktail chimique qui tue l’insecte hôte et supprime ou tue d’autres micro-organismes déjà présents. Les symbiotes se nourrissent, grandissent et se multiplient jusqu’à ce que le cadavre de l’insecte soit plus ou moins évidé. Les nématodes ré-ingèrent ensuite les bactéries, qui se sont maintenant multipliées jusqu’à ce qu’il y en ait assez pour produire une lueur distincte. Les scientifiques pensent que la luminescence attire plus d’insectes, facilitant ainsi le transfert des vers vers un nouvel hôte.

Bill et Jon ont développé une théorie selon laquelle les nématodes Heterorhabditis étaient attirés par les insectes dans les blessures sanglantes des soldats. Les bactéries qu’ils ont libérées ont fait briller les plaies, tout en tuant des micro-organismes qui auraient pu causer la gangrène ou d’autres infections des plaies. Cela pourrait expliquer les meilleurs taux de survie et une récupération plus rapide.

Un problème avec la théorie des garçons était une découverte dans leurs études de laboratoire que P luminescens ne peut pas survivre à la température du corps humain. Cependant, les documents historiques ont montré que la région de Shiloh était froide et humide au moment de la bataille. Les garçons ont estimé que bon nombre des plaies ouvertes auraient été hypothermiques, permettant à la bactérie de survivre — du moins jusqu’à ce que les hommes soient transportés au chaud dans un hôpital.

L’étude des adolescents a été assez impressionnante pour leur valoir la première place en compétition par équipe à la Foire internationale des Sciences et de l’Ingénierie Intel 2001. Je ne suis pas au courant d’autres recherches pour tester la théorie des garçons, mais cela semble être devenu généralement accepté comme une explication plausible de « la lueur des anges ».

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