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Mons

La ciudad de Mons tuvo gran importancia simbólica durante la Gran Guerra. Mons, capital de la provincia de Henao, tenía unos 27.500 habitantes al comienzo de la guerra. En 1914, Mons era un centro administrativo que albergaba a un gran número de autoridades legales y judiciales. Solo se habían desarrollado unas pocas industrias en la […]

La ciudad de Mons tuvo gran importancia simbólica durante la Gran Guerra. Mons, capital de la provincia de Henao, tenía unos 27.500 habitantes al comienzo de la guerra. En 1914, Mons era un centro administrativo que albergaba a un gran número de autoridades legales y judiciales. Solo se habían desarrollado unas pocas industrias en la ciudad, en contraste con la región vecina de Borinage, que había experimentado un gran desarrollo económico, principalmente en torno a la extracción de carbón. Ya un centro cultural y educativo, la ciudad de Mons también se convirtió en un centro del comercio del carbón. En agosto de 1914 y noviembre de 1918, la región fue escenario de enfrentamientos entre tropas de la Commonwealth y soldados alemanes. En total, Mons estuvo bajo ocupación durante más de cuatro años.

La Batalla de Mons: 23 de agosto de 1914

La llegada de las tropas alemanas a Bélgica en la mañana del 4 de agosto de 1914, obligó a Gran Bretaña a unirse a la guerra. Los 70.000 soldados profesionales de la Fuerza Expedicionaria Británica (BEF) fueron movilizados. Muchos de ellos nunca habían experimentado la dura realidad de los combates. Aunque los reservistas representaban casi la mitad de los hombres en algunas unidades, el ejército británico, que había sufrido reformas a principios de siglo, estaba, sin embargo, bien entrenado y equipado. En virtud de los acuerdos celebrados entre las fuerzas armadas francesas y británicas, la BEF debía tomar una posición en el flanco izquierdo de las francesas. El 21 de agosto, los soldados británicos tomaron su posición en la línea a lo largo del canal Mons-Condé y la carretera Mons-Beaumont. Ese día, los británicos sufrieron su primera baja: el soldado John Parr (1897-1914) del 4º Batallón, Regimiento Middlesex. Pero fue el 23 de agosto, a partir de las 8:00 de la mañana, que tuvo lugar la «Batalla de Mons». Atrincheradas detrás de la barrera insustancial del canal, las tropas británicas se enfrentaron, por primera vez, con 160.000 soldados alemanes bajo el mando de Alexander von Kluck (1846-1934). Los combates, que habían comenzado en Obourg y Nimy, se extendieron al oeste a lo largo de todo el canal. Después de intensos combates, el Mariscal de Campo John French (1852-1925), que dirigía la BEF, ordenó una retirada para evitar que sus tropas fueran rodeadas, mientras que, al este, los franceses se retiraron de Charleroi. Después de dos días de lucha (23 y 24 de agosto), las fuerzas británicas y alemanas habían sufrido pérdidas casi iguales (de acuerdo con las cifras más confiables: 4.200 para el BEF, frente a alrededor de 4.900 para los alemanes). «La Gran Retirada» al río Marne duró doce días, durante los cuales el BEF, repelido por las tropas alemanas que avanzaban, cubrió más de 150 millas.

La Leyenda de los Ángeles de Mons

El 29 de septiembre, el autor británico Arthur Machen (1863-1947) publicó un artículo ficticio en el London Evening News informando que durante una batalla contra soldados alemanes, un soldado inglés llamó a San Jorge. Con la ayuda de arqueros de la Batalla de Agincourt, se dice que el santo patrón del ejército británico puso en fuga al ejército alemán. La historia fue aprovechada por ocultistas y espiritualistas que buscaban probar que había habido una intervención sobrenatural durante la Batalla de Mons. Machen insistió en que su historia era ficticia, pero el rumor, que capturó la imaginación de las comunidades religiosas y fue circulado por la prensa principal, se extendió rápidamente por todo el Reino Unido, luego a lo largo del frente. Durante los meses siguientes, numerosos artículos y libros relataron los testimonios de los soldados que participaron en el retiro en Mons. La leyenda tomó muchas formas e inspiró a muchos artistas.

Mons ocupado

Habiendo tenido sus fortificaciones desmanteladas en 1861, Mons era, al comienzo del conflicto, todavía una ciudad guarnición. Cuando se movilizaron las tropas belgas, a partir del 31 de julio de 2014, todos los soldados de la ciudad se marcharon. Desde el 23 de agosto de 1914, los cuarteles de Mons fueron ocupados por tropas alemanas. Los concejales locales liberales permanecieron en sus puestos. Trataron de encontrar un equilibrio entre la cooperación (transmitiendo órdenes del ocupante) y la protección de los intereses de los ciudadanos durante todo el conflicto. Como intersección de las principales rutas de carretera y ferrocarril, la ciudad fue el escenario de una intensa actividad alemana. Hubo muchos movimientos de tropas, mientras que las fuerzas de ocupación requisaron todos los edificios administrativos. Como resultado de esta posición estratégica única, Mons se convirtió en un centro importante en la red de espionaje Carlot-Louis, así como en la red de escape de Edith Cavell (1865-1915). El pueblo de Mons sufrió la misma suerte que muchos civiles en la Bélgica ocupada, como requisas, dificultades para obtener suministros y libertades restringidas. Las deportaciones laborales afectaron particularmente a la población masculina desde finales de 1916. Alrededor del nueve por ciento de la población de Mons se vio obligada a trabajar en Alemania o cerca del frente durante el conflicto. Inicialmente bajo la administración del Gobierno General, la región se incorporó al Etappengebiet el 1 de enero de 1917. En el mismo año, Rupprecht, Príncipe Heredero de Baviera (1869-1955), comandante del Grupo Norte del ejército alemán, y su Cuartel General se establecieron en Mons, lo que llevó a repetidos bombardeos aliados. Fue también en Mons que, en noviembre, el estado mayor alemán elaboró su estrategia para 1918. En septiembre y octubre de 1918, la región de Mons vio una afluencia masiva de refugiados franceses (especialmente de Douai) como resultado del desplazamiento del frente hacia el norte.

Liberación el 11 de noviembre de 1918

El 11 de noviembre, la ciudad fue liberada por la Fuerza Expedicionaria Canadiense bajo el mando del Teniente General Arthur Currie (1875-1933). La infantería canadiense fue acompañada por el 5º Regimiento de Lanceros Irlandeses. Los Lanceros irlandeses ya habían estado en Mons para la batalla de agosto de 1914. A las 10:58, el soldado canadiense George Lawrence Price (1892-1918) fue asesinado. Se cree que fue el último soldado de la Commonwealth que murió durante la Gran Guerra.

Guillaume Blondeau, Editor de Sección del Museo Memorial Mons: Emmanuel Debruyne

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