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Heridas brillantes y bacterias angélicas

La Batalla de Shiloh fue un sangriento enfrentamiento en la Guerra Civil Estadounidense. Luchó el 6 de abril de 1862, duró desde el amanecer hasta el anochecer, dejando más de 3.000 soldados muertos y más de 16.000 heridos. Ninguno de los dos ejércitos tenía los recursos adecuados para hacer frente a esa matanza y pasaron […]

La Batalla de Shiloh fue un sangriento enfrentamiento en la Guerra Civil Estadounidense. Luchó el 6 de abril de 1862, duró desde el amanecer hasta el anochecer, dejando más de 3.000 soldados muertos y más de 16.000 heridos. Ninguno de los dos ejércitos tenía los recursos adecuados para hacer frente a esa matanza y pasaron más de 48 horas antes de que todos los heridos fueran recuperados del campo de batalla.

La batalla había tenido lugar en una zona pantanosa, y muchos de los heridos yacían en barro y agua sucia mientras esperaban ayuda. Por la noche notaron algo extraño: algunas de sus heridas abiertas habían desarrollado un tenue resplandor azul verdoso.

Cuando los hombres finalmente llegaron a los hospitales de campaña para recibir tratamiento, los médicos descubrieron algo más extraño. Los soldados que reportaron heridas brillantes parecían tener una tasa de supervivencia mucho más alta que los que no lo hicieron. Las heridas que habían brillado parecían tener menos infección, por lo que sanaban más rápido y cicatrizaban menos que las heridas que no brillaban. El fenómeno adquirió el nombre de «resplandor de los ángeles», pero nadie podía explicarlo.

Ahora avanza rápidamente hacia el comienzo del siglo XXI. En el año 2000, un estudiante de 17 años, Bill Martin, visitó el campo de batalla y se enteró de las heridas brillantes. Su madre era una microbióloga de investigación para el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos y sabía que había estudiado bacterias luminiscentes del suelo. Preguntó si tales organismos podrían haber causado el resplandor, y mamá sugirió que lo descubriera por sí mismo como un proyecto de feria de ciencias. Trabajando con un amigo, Jon Curtis, Bill se enteró de que Photorhabdus luminescens, la bacteria que su madre había investigado, vive en las entrañas de diminutos gusanos nematodos del género Heterorhabditis, que son comunes en la región de Tennessee alrededor de Shiloh. Estos gusanos se alimentan de larvas de insectos en el suelo y se han utilizado eficazmente como agente de control biológico contra las plagas de insectos que destruyen los cultivos.

Los nematodos y las bacterias tienen una relación simbiótica. Los gusanos cazan larvas de insectos, se esconden en ellas y liberan sus bacterias, que emiten un cóctel químico que mata al insecto huésped y suprime o mata a otros microorganismos ya presentes. Los simbiontes se alimentan, crecen y se multiplican hasta que el cadáver del insecto está más o menos ahuecado. Los nematodos luego vuelven a ingerir las bacterias, que a estas alturas se han multiplicado hasta que hay suficiente para producir un brillo distintivo. Los científicos creen que la luminiscencia atrae a más insectos, lo que facilita que los gusanos se transfieran a un nuevo huésped.

Bill y Jon desarrollaron una teoría de que los nematodos Heterorhabditis eran atraídos por los insectos en las heridas sangrientas de los soldados. Las bacterias que liberaron hicieron que las heridas brillaran, mientras que al mismo tiempo mataron a los microorganismos que podrían haber causado gangrena u otras infecciones de heridas. Esto podría explicar las mejores tasas de supervivencia y una recuperación más rápida.

Un problema con la teoría de los niños fue el hallazgo en sus estudios de laboratorio de que los luminiscentes P no pueden sobrevivir a la temperatura corporal humana. Sin embargo, los registros históricos mostraron que el área de Shiloh era fría y húmeda en el momento de la batalla. Los chicos razonaron que muchas de las heridas abiertas habrían sido hipotermicas, permitiendo que la bacteria sobreviviera — al menos hasta que los hombres fueron trasladados al calor de un hospital.

El estudio de los adolescentes fue lo suficientemente impresionante como para ganarles el primer lugar en la competencia por equipos en la Feria Internacional de Ciencia e Ingeniería Intel 2001. No soy consciente de que haya más investigaciones para probar la teoría de los niños, pero parece que se ha aceptado generalmente como una explicación plausible para el «resplandor de los ángeles».

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