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¿Está en el horizonte una vacuna contra el Alzheimer's?

La lucha contra la enfermedad de Alzheimer sigue siendo uno de los desafíos más exigentes de la ciencia médica. El progreso ha sido lento y a menudo frustrante, ya que un medicamento tras otro no ha estado a la altura de su promesa en los ensayos clínicos en humanos. Crédito: Adobe Pero esos fracasos, junto […]

La lucha contra la enfermedad de Alzheimer sigue siendo uno de los desafíos más exigentes de la ciencia médica. El progreso ha sido lento y a menudo frustrante, ya que un medicamento tras otro no ha estado a la altura de su promesa en los ensayos clínicos en humanos.

los Investigadores en un laboratorio

Crédito: Adobe

Pero esos fracasos, junto con los avances tecnológicos en el escaneo cerebral, han ayudado a estimular nuevas vías de investigación, incluido un enfoque renovado en el desarrollo de una vacuna contra el Alzheimer.

«Hay más herramientas nuevas para la detección y el diagnóstico tempranos que no hemos tenido antes», dijo Rebecca Edelmayer, directora de participación científica de la Asociación de Alzheimer. «Hace quince años, ni siquiera teníamos la capacidad de mirar dentro del cerebro. Esto nos permite comprender mejor el proceso de la enfermedad.»

Que ha sido uno de los mayores obstáculos para los investigadores de Alzheimer. Todavía no está claro cómo progresa la enfermedad o si se puede diagnosticar su progresión antes de que haya infligido demasiado daño al cerebro de una persona. Todavía se desconoce si una de las características principales de la enfermedad de Alzheimer, la acumulación de depósitos de placa beta amiloide, es una causa o un efecto.

Mientras tanto, el número de víctimas se vuelve más devastador, con cerca de 5,8 millones de estadounidenses que viven con la enfermedad, y se espera que el número aumente a 14 millones en los Estados Unidos para 2050. Además, la Asociación de Alzheimer estima que 16 millones de estadounidenses brindan atención no remunerada a familiares o amigos con la enfermedad.

Más fondos para Diferentes Enfoques

Sin embargo, Edelmayer se siente alentado de que el aumento de fondos del gobierno federal para la investigación del Alzheimer ha llevado a los científicos a ampliar su enfoque en múltiples direcciones nuevas, como buscar formas de estimular el sistema inmunológico del cuerpo para detener el avance del Alzheimer.

Los investigadores están trabajando en un mecanismo que provocaría anticuerpos humanos para eliminar las acumulaciones destructivas de proteínas en el cerebro.

Durante casi dos décadas, la mayoría de las inversiones en investigación de Alzheimer y en compañías farmacéuticas se han centrado en los grupos de placa beta-amiloide que se acumulan entre las neuronas en los cerebros de los pacientes de Alzheimer. Pero ese enfoque ha resultado caro e infructuoso.

Muchos científicos ahora creen que la causa y el desarrollo del Alzheimer es considerablemente más complejo, por lo que han cambiado a otros objetivos. Algunos se centran en tratamientos diseñados para eliminar uno de los otros biomarcadores de la enfermedad: los enredos de proteína tau que se propagan por todo el cerebro.

Otros investigadores se están centrando en lo que se conoce como» neuroinflamación», una afección crónica relacionada con la edad vinculada a células inmunitarias hiperactivas en el cerebro. Una empresa que trabaja en esta área es INmune Bio, de La Jolla, California. Sus investigadores creen que una respuesta inmune anormal sostenida no es una consecuencia de la degeneración de las neuronas cerebrales, sino más bien una causa de deterioro cognitivo.

R. J. Tesi, el CEO de la compañía, cree que el Alzheimer tiene más que ver con la inflamación crónica que viene con el envejecimiento que con la placa amiloide. «Creemos que todo el enfoque en el amiloide fue realmente desafortunado porque consumió el campo durante veinte años», dice.

En cambio, sostiene que la clave es atacar el sistema inmunitario innato del cerebro y desarrollar un tratamiento que «reprograme» las células que están sobreactivadas. «Las enfermedades complejas requieren terapias combinadas», dice Tesi. «Sentimos que lo que estamos haciendo estará en la mezcla de la terapia combinada de todos para el Alzheimer.»

Dice que se está llevando a cabo un ensayo clínico y espera que a finales de este año, los científicos puedan medir si el medicamento INmune Bio puede normalizar el sistema inmunitario de los pacientes.

Desarrollar una vacuna

Tal vez nada excite más al público que la perspectiva de una vacuna contra el Alzheimer, y los investigadores están trabajando en un mecanismo que provocaría anticuerpos humanos para eliminar las acumulaciones destructivas de proteínas en el cerebro.

Varios proyectos de investigación han reportado avances en esto, aunque en gran medida se encuentran en las primeras etapas de las pruebas. Uno de los más avanzados es un esfuerzo de United Neuroscience, una empresa de biotecnología en Dublín, Irlanda. Está encabezada por la investigadora principal Chang Yi Wang y su hija, la CEO Mei Mei Hu.

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El año pasado, United Neuroscience reveló resultados positivos en pequeños ensayos clínicos en humanos. Casi todos los pacientes respondieron, sin efectos secundarios graves, a un tratamiento vacunal que redujo la acumulación de placa beta-amiloide.

Más recientemente, un estudio conjunto de científicos de la Universidad de Flinders en Australia y la Universidad de California, Irvine descubrió que una vacuna combinada administrada a ratones generaba anticuerpos que se dirigían tanto a la placa beta-amiloide como a los enredos de proteínas tau.

«El primer desafío es fabricar anticuerpos que se dirijan al lugar correcto en las proteínas anormales», dice el investigador de Flinders, Nikolai Petrovsky. «También pudimos introducir más anticuerpos en el cerebro de los animales. Tienes que tener suficiente anticuerpo correcto o no verás mucho efecto.»

Dice que probar la terapia de la vacuna en pacientes humanos es al menos un año o dos de distancia. Petrovsky estimó que, en el mejor de los casos, una vacuna contra el Alzheimer para humanos podría estar disponible en cinco a 10 años. Pero la Asociación de Alzheimer fue más prudente al hacer una predicción, diciendo solo que dada la complejidad de la enfermedad, «probablemente requerirá una solución compleja de tratamiento/prevención».»

Aún así, otro estudio en la Universidad de Nuevo México informó que los ratones a los que se les administró una vacuna desarrollaron anticuerpos que eliminaron los enredos de proteína tau en sus cerebros. Esos ratones también se desempeñaron mejor en las pruebas de memoria que los animales que no recibieron el tratamiento.

Mirando hacia el futuro a los Ensayos Clínicos en humanos

Pero, una vez más, los ensayos clínicos en humanos, que a menudo son exigentes y costosos, probablemente estén a años de distancia.

«Lo que vemos en un animal no significa necesariamente que lo veamos suceder en las personas», reconoce la autora del estudio Nicole Maphis. «Es una cuerda floja la que caminamos.»

Maphis también señala que, dado que la progresión del Alzheimer no se comprende bien, puede ser difícil seleccionar a los pacientes más adecuados para un ensayo y saber en qué momento es más útil estudiar su respuesta al tratamiento.

«Con los ensayos clínicos, ellos (la Administración de Alimentos y Medicamentos) quieren ver resultados en dos o tres años», dice, «pero el desarrollo del Alzheimer es una enfermedad muy prolongada. Es posible que vea resultados en cinco años, pero también desea ver de diez a quince años.»

Es un desafío desalentador, dice Maphis. «Cuando vas del banco de laboratorio a la cama, puedes sentir como saltar sobre el Gran Cañón.»

Randy Rieland escribe a menudo sobre el envejecimiento y la tecnología para el blog de Innovaciones en Smithsonian.com. Anteriormente, estuvo a cargo de los medios digitales para el Discovery Channel. Tiene su sede en Washington, D. C. Leer más

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