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Bontemps, Arna 1902-1973

Novelista, poeta, editor, educador, bibliotecario De un vistazo Louisiana Roots, California Childhood Harlem Renaissance Star Exploró la Vida de los niños Escritos seleccionados Fuentes En 1933, mientras investigaba lo que ha sucedido desde entonces.convertido en su novela más famosa, Trueno Negro, Arna Bontemps recibió un ultimátum de su empleador, el director de la escuela adventista […]

Novelista, poeta, editor, educador, bibliotecario

De un vistazo

Louisiana Roots, California Childhood

Harlem Renaissance Star

Exploró la Vida de los niños

Escritos seleccionados

Fuentes

En 1933, mientras investigaba lo que ha sucedido desde entonces.convertido en su novela más famosa, Trueno Negro, Arna Bontemps recibió un ultimátum de su empleador, el director de la escuela adventista del Séptimo Día de Huntsville, Alabama. El director exigió públicamente que Bontemps quemara la mayoría de los libros de su pequeña biblioteca personal si deseaba continuar enseñando allí. La quema de obras de Frederick Douglass, W. E. B. DuBois y Claude McKay, según el director, demostraría al mundo que Bontemps no tenía conexión con las protestas generalizadas en torno a los juicios de Scottsboro, en los que cinco jóvenes negros fueron acusados falsamente y luego condenados por violar a dos jóvenes blancas.

Aunque no tenía conexiones con los disturbios que rodearon el juicio de los «Scottsboro Boys», como se les conoció, Bontemps había levantado sospechas al reunirse con sus amigos cercanos, el poeta Langston Hughes y el escritor Countee Cullen, y al ordenar numerosos libros centrales para la historia y la vida afroamericana por correo. Negándose a repudiar las demandas de los negros de justicia igualitaria en el Sur, Bontemps no quemó sus libros; en su lugar, renunció al final del mandato y se mudó a Los Ángeles, donde escribió su novela de la revuelta negra, Trueno Negro.

En un ensayo de 1991 en Studies in American Fiction, el crítico literario Daniel Reagan describió tres lecciones que creía que Bontemps aprendió del ultimátum y que, posteriormente, dieron forma a su libro, Black Thunder. Reagan señaló: «Primero, se enteró de que libros como eran considerados peligrosos en manos de los estadounidenses negros porque afirmaban una voz e identidad negra independiente. En segundo lugar, se enteró de que, para los afroamericanos de la década de 1930, la lectura y la escritura se consideraban actividades subversivas. Finalmente, se encontró directamente con el poder de la sociedad para erradicar voces de la historia.»

Bontemps trabajó escribiendo Black Thunder y a lo largo de su vida para afirmar una voz e identidad negra independiente en oposición a los efectos negativos del racismo blanco. Comenzó a escribir poesía durante el Renacimiento de Harlem, el período en la década de 1920 cuando los escritores afroamericanos centrados en Harlem irrumpieron por primera vez en las principales editoriales. Bontemps se acercó a las novelas históricas, reescribiendo las concepciones dominantes de la historia para incluir voces afroamericanas. Más tarde, fue pionero en la reversión de los estereotipos racistas en los cuentos para niños al escribir varios libros para niños. En el transcurso de su vida, también escribió con éxito en una serie de otros

De un vistazo

Nacido Arnaud Wendell Bontemps, 13 de octubre de 1902, en Alexandria, Los Ángeles; murió de un ataque al corazón, 4 de junio de 1973, en Nashville, Tennessee; hijo de Paul Bismark (un albañil de ladrillos, músico de jazz y ministro) y Maria Caroline (maestra; apellido de soltera, Pembrooke) Bontemps; casado con Alberta Johnson, 26 de agosto, 1926; hijos: Joan Marie Bontemps Williams, Paul Bismark, Poppy Alberta Bontemps Booker, Camille Ruby Bontemps Graves, Constance Rebecca Bontemps Thomas, Arna Alexander. Educación: Pacific Union College, A. B., 1923; University of Chicago Graduate School of Library Science, M. L. S., 1943.

Harlem Academy, Nueva York, profesor, 1924-31; Oakwood Junior College, Huntsvilie, AL, profesor, 1931-34; Shiloh Academy, Chicago, IL, profesor, 1935-38; trabajó en Federal Writer’s Project, W. P. A., Chicago, 1938-42; Fisk University, Nashville, TN, profesor y bibliotecario jefe, 1943-64, escritor residente, 1970-73; Profesor de la Universidad de Illinois en Chicago Circle, 1966-69; profesor visitante y curador de la Colección James Weldon Johnson de la Universidad de Yale, New Haven, Connecticut, 1969.

Premios seleccionados: Premio de poesía, revista Crisis, 1926; premios de poesía Alexander Pushkin, 1926, 1927; premio de cuento corto, revista Opportunity, 1932; Becas Julius Rosenwald, 1938-39, 1942-43; Becas Guggenheim, 1949-50, 1954-55; Premio Jane Addams para Libros Infantiles por la Historia del Negro, 1956; Premio James L. Dow, Society of Midland Authors, por Anyplace but Here, 1967; consultor honorario en Historia Cultural Americana, Biblioteca del Congreso, 1972; honorario LH.D., Morgan State University, 1969, y Berea College, 1973.

Miembro: Asociación Nacional para el Avance de las Personas de Color (NAACP, por sus siglas en inglés), PEN, American Library Association, Dramatists Guild, Metropolitan Nashville Board of Education, Sigma Pi Phi, Omega Psi Phi.

géneros, incluyendo drama, crítica literaria, historia y biografía, mientras editaba una serie de antologías para poner a disposición las obras de otros escritores negros.

Además de sus escritos, Bontemps trabajó durante décadas como profesor y bibliotecario, construyendo la biblioteca de la Universidad Fisk, en palabras de su biógrafo, Kirkland C. Jones, en «una de las mejores del Sur. A lo largo de su carrera, recibió una serie de premios y becas, pero no fue hasta la década de 1980 y principios de 1990 que Bontemps recibió reconocimiento académico como un autor afroamericano pionero con influencias aparentes en varios escritores posteriores.

Infancia en Louisiana Roots, California

Arna Bontemps pasó los primeros tres años de su vida en Alexandria, Luisiana, donde desarrolló estrechos lazos emocionales con el estado y la cultura negra del Sur. Nacido en 1902, en una familia criolla relativamente cómoda, Bontemps comenzó su vida inmerso en una cultura próspera. Su padre, Paul Bontemps, trabajó en la construcción de edificios como hábil albañil de ladrillo y piedra, pero también fue un consumado trombonista de jazz, tocando su trompa en una banda durante períodos lentos en el trabajo. Uno de los hermanos mayores de su padre vivía en Nueva Orleans y tenía una hija que se casó con el prominente músico de jazz de Nueva Orleans, Kid Ory. Aunque Bontemps recordaba pocos detalles de sus primeros años de vida en el Sur, el ritmo y el estado de ánimo de la vida sureña permanecieron con él, y se opusieron al ritmo más rápido de Los Ángeles, donde se mudó la familia.

En Los Ángeles, Bontemps sintió la presión de su padre para dejar de lado Luisiana y asimilarse a la corriente blanca. Mientras que su padre tenía sentimientos ambivalentes hacia Luisiana, fluctuando entre la nostalgia y la estimación de que era una desventaja en Los Ángeles, se alegró, por el bien de sus hijos, de haberse mudado a un entorno diferente. En un acto de sutil protesta contra una indignidad impuesta sobre él por su iglesia nativa durante el bautismo de Arna, Paul Bontemps abandonó su catolicismo y finalmente se convirtió en ministro adventista. En un esfuerzo por restringirlo de las influencias de un tío abuelo de Luisiana que una vez poseía un encanto y gracia exquisitos, pero que desde entonces había caído en el alcoholismo, Pablo envió al joven Arna a un internado blanco y luego a un colegio adventista del Séptimo Día.

Aunque no es un modelo de la vida ascendente, «Uncle Buddy», como se llamaba el disuelto tío abuelo Joe Ward, seguía siendo una rica fuente de material tradicional de folk negro, y dulces de Louisiana, que se encariñó con los jóvenes Bontemps. Bontemps escribió en el Viejo Sur: «Buddy todavía estaba loco por los shows de juglares y las charlas de juglares que habían sido la alegría de su juventud. Le encantaban las historias dialectales, las historias de predicadores, las historias de fantasmas, las historias de esclavos y amos. Creía a medias en signos, encantos y tonterías, y creía de todo corazón en fantasmas.»Aunque no era el único pariente mayor del que Bontemps podía aprender—también tenía un par de abuelos cariñosos que lo bañaban de amor—, el joven Bontemps se había fascinado con su tío abuelo.

El conflicto entre su padre y su tío Buddy educó a Bontemps en las actitudes contradictorias que los negros tenían hacia su herencia sureña, como Bontemps reveló en el Viejo Sur. «En sus actitudes opuestas hacia las raíces, mi padre y mi tío abuelo me hicieron consciente de un conflicto en el que todo negro americano educado, y algunos que no son educados, de alguna manera deben tomar partido. Por implicación, al menos, un grupo aboga por abrazar la riqueza del patrimonio popular; sus opuestos exigen una ruptura limpia con el pasado y todo lo que representa.»Mientras Bontemps seguía el consejo de su padre en la escuela, Bontemps modeló el personaje principal de su primera novela, God Sends Sunday, publicada en 1931, sobre su tío abuelo. En sus novelas posteriores, Bontemps también exploraría y articularía el heroísmo épico de su herencia afroamericana.

Harlem Renaissance Star

Poco después de graduarse con un título de A. B. de Pacific Union College en mayo de 1923, Bontemps quedó encantado con Harlem y se mudó de Los Ángeles a Nueva York. En su último volumen de poesía, Personales, Bontemps escribió: «En algunos lugares, el otoño de 1924 pudo haber sido una estación sin complicaciones. En Harlem era como un anticipo del paraíso. ¡Qué ciudad! ¡Qué mundo! ¡Y qué año para que un niño de color salga de casa por primera vez! Lleno de esperanzas doradas y sueños románticos, había venido desde Los Ángeles hear para escuchar la música de mi gusto, para ver obras de teatro serias, y si Dios quiere, para convertirme en escritor.»

Convertirse en escritor fue exactamente lo que hizo Bontemps. Con una cita en la Academia Harlem, la escuela secundaria más grande de la denominación adventista del Séptimo Día, Bontemps se ocupó en su tiempo libre escribiendo poemas y trabajando en una novela. Después de poco tiempo, había publicado más de una docena de poemas en revistas literarias, ganando el premio de poesía de la revista Crisis en 1926, y los premios de poesía Alexander Pushkin en 1926 y 1927.

Un editor expresó interés en publicar sus poemas como antología con la adición de unos 20 más, pero Bontemps había crecido inmerso en la escritura de su primera novela, Chariot in the Sky. Chariot permaneció sin publicar, pero condujo a la publicación en 1931 de la siguiente novela de Bontemps, God Sends Sunday. Centrado en Little Augie, un personaje basado en el tío abuelo de Bontemps, God Sends Sunday se ambientó en Nueva Orleans, San Luis y «Mudtown», un barrio rural negro al borde de Watts en Los Ángeles. Bontemps estaba bien encaminado para explorar la forma de la novela.

En Harlem, Bontemps disfrutó de la comunidad de autores e intelectuales negros, hizo amistades duraderas con muchos, y conoció y se casó con su esposa, Alberta Johnson. La pareja tuvo su primer hijo en 1927. En noviembre de 1924, Bontemps conoció al poeta Langston Hughes, y con él, comenzó una amistad y correspondencia de por vida que produjo una serie de colaboraciones artísticas, así como alrededor de 2.300 cartas; cerca de 500 fueron seleccionadas y publicadas en 1980 por Charles H. Nichols en el volumen Arna Bon-temps-Langston Hughes Letters: 1925-1967.

Bontemps también desarrolló amistades duraderas con sus compañeros escritores Countee Cullen, Claude McKay y Rudolph Fisher, mientras asistía a fiestas a las que asistieron W. E. B. DuBois, James Weldon Johnson, Alain Locke y Gwendolyn Bennett, entre otros. Bontemps analizó el Renacimiento de Harlem desde una perspectiva más objetiva en su volumen de 1972, The Harlem Renaissance Remembered.

Para 1932, la Gran Depresión había terminado finalmente con el Renacimiento de Harlem y esparció a sus autores por todo el país en busca de sustento financiero. A principios de los años treinta, Bontemps se mudó a Huntsville, Alabama, donde enseñó en otra escuela secundaria adventista del Séptimo Día e investigó su próxima novela, Black Thunder. Creó Black Thunder de la casa de su padre en California.

En Black Thunder, Bontemps retrata la revuelta de esclavos virginianos liderada por Gabriel Prosser en 1800. En una reseña de Black Thunder de 1936, el autor Richard Wright la consideró » la única novela que trata directamente con las tradiciones históricas y revolucionarias del pueblo negro. No fue hasta la década de 1980, sin embargo, que Black Thunder comenzó a ser reconocido por los críticos como un trabajo pionero de ficción histórica que influyó en varios escritores posteriores.

En 1992, el crítico Eric J. Sundquist analizó la compleja interacción de una diversidad de voces y perspectivas en la novela. Ese año, Arnold Rampersad, crítico de la Universidad de Princeton, apreció el logro pionero de Bontemps al escribir «quizás la primera novela de un estadounidense negro basada en una verdadera revuelta de esclavos estadounidenses o una conspiración para rebelarse». Sin embargo, otra perspectiva, publicada por los críticos Hazel V. Carby y Albert E. Stone, rastreó la influencia de Bontemps en varios escritores posteriores, incluidos los novelistas históricos David Bradley y Sherley Anne Williams.

Exploró la vida de los niños

Curiosamente, Black Thunder no fue tan bien recibido por los lectores en su tiempo. Aunque se reimprimió cuatro veces a finales de la década de 1960 y de nuevo a principios de la década de 1990, la novela no logró ganar más que el avance del editor durante su edición original en 1936. Bontemps escribiría otra novela para adultos, Drums at Dusk, publicada en 1939, pero luego se alejó de la forma con frustración. «No estaba de humor para escribir novelas entretenidas», le dijo Bontemps a John O’Brien en una entrevista publicada en 1973. «El hecho de que lo que el Viento se llevó fuera tan popular en ese momento fue una verdad dramática para mí de lo que el país estaba dispuesto a leer. Y sentí que los niños negros no tenían nada con lo que pudieran identificarse. Como resultado, intenté escribir para niños y con resultados inmediatamente mejores.Desde 1932 hasta su muerte en 1973, Bontemps publicó numerosas novelas, biografías, historias y antologías para niños. El primero, titulado Popo and Fifina: Children of Haiti, fue una colaboración con Langston Hughes y tuvo un éxito popular fenomenal. Al argumentar que la literatura infantil de Bontemps debería ser antologada, la crítica Violet J. Harris señaló en León y el Unicornio que muchos de sus libros para niños todavía están en circulación, y que algunos han permanecido en publicación continuamente. «Bontemps casi por sí solo creó un ‘canon’ de literatura infantil que se centró, principalmente, en la experiencia afroamericana», evaluó Harris.

En las últimas cuatro décadas de su vida, Bontemps escribió en una variedad de otros géneros. En 1934, colaboró con el poeta Countee Cullen para adaptar su novela God Sends Sunday para el escenario. Los dos colaboraron de nuevo más de diez años después para crear otra adaptación escénica de la novela, esta titulada Mujer de San Luis. St. Louis Woman se estrenó en Broadway en 1946, el año de la muerte de Cullen, con críticas mixtas y una carrera decepcionante, pero disfrutó de una exitosa gira a finales de año. En 1952, Metro-Goldwyn-Mayer compró los derechos de la película por 75.000 dólares.

Mientras tanto, a partir de 1946, Bontemps había comenzado a escribir artículos académicos sobre el Renacimiento de Harlem. Durante las siguientes dos décadas, continuaría escribiendo y hablando ampliamente sobre este tema. Finalmente, editó una serie de antologías, incluida una colaboración con Langston Hughes titulada American Negro Poetry, publicada en 1963.

Mientras escribía en estos diversos géneros a lo largo de las décadas, Bontemps trabajó en varios trabajos. Tan pronto como recibió el adelanto de la editorial para Black Thunder, se mudó a Chicago, donde enseñó en otra escuela adventista del Séptimo Día. Pronto, los adventistas del Séptimo Día condenaron una vez más sus actividades literarias. Bontemps finalmente cortó sus lazos con las escuelas en 1938. A partir de ahí, sirvió en el Proyecto de Escritor Federal con el Franklin D. Roosevelt Works Progress Administration (WPA) y escribió sobre becas en la década de 1940.

En 1935, Bontemps se matriculó en la Escuela de Posgrado de la Universidad de Chicago en busca de un doctorado en inglés, pero se detuvo justo antes de los exámenes preliminares. Se matriculó en la Escuela de Posgrado de Biblioteconomía en 1942, y completó el grado de Maestría al año siguiente. Ese mismo año, Bontemps aceptó la oferta para el puesto de bibliotecario jefe y profesor titular en la Universidad Fisk, en Nashville, Tennessee. Desde mediados de la década de 1960 hasta su muerte en 1973, Bontemps enseñó literatura afroamericana en varias universidades, incluyendo la Universidad de Yale y el campus Chicago Circle de la Universidad de Illinois, así como Fisk.

El biógrafo de Bontemps, Kirkland C. Jones, lo describió en resumen como un hombre dedicado y devoto. Jones escribió: «Esta personalidad literaria afroamericana pionera se mantuvo fiel también en sus amistades y fue un hombre de familia devoto. Sobre todo, fue un defensor de la libertad y la dignidad para todos.»

Escritos seleccionados

Ficción

God Sends Sunday, Harcourt, Brace, 1931.Black Thunder, Macmillan, 1936.

Drums at Dusk, Macmillan, 1939.

El Viejo Sur: «Una tragedia de verano» y otras historias de los años treinta, Dodd, Mead, 1973.

Libros para niños

(Con Langston Hughes) Popo y Fifina: Children of Haiti, Macmillan, 1932.Zapatillas de oro: Antología de Poesía Negra para Jóvenes, Harper, 1941.

Historia del Negro, Knopf, 1948.

Frederick Douglass: Esclavo, Luchador, Hombre libre, Knopf, 1958.

Booker joven: The Story of Booker T. Washington’s Early Days, Dodd, Mead, 1972.

Other

(Con Jack Conroy) They Seek a City, Doubleday, 1945; revisado como Anyplace But Here, Hill & Wang, 1966.Tenemos Mañana, Houghton, 1945.

(Con Langston Hughes) The Poetry of the Negro, 1746-1949,Doubleday, 1949, revisado como The Poetry of the Negro, 1746-1970, 1970.

(Con Langston Hughes) The Book of Negro Folklore, Dodd, Mead, 1958.

Cien años de Libertad Negra, Dodd, 1961.

Personáis (poemas), Paul Bremen, 1963.

The Harlem Renaissance Remembered: Essays, with a memoir, Dodd, Mead, 1972.

Fuentes

Libros

Bontemps, Arna, Black Thunder, Beacon Press, 1992.

Carby, Hazel V., » Ideologies of Black Folk: The Historical Novel of Slavery,» Slavery and the Literary Imagination, Deborah E. McDowell y Arnold Rampersad, eds., Johns Hopkins University Press, 1989.Jones, Kirkland C., Renaissance Man From Louisiana: A Biography of Arna Wendell Bontemps, Greenwood Press, 1992.

O’Brien, John, ed., Interviews With Black Writers, Liveright, 1973, p. 13.

Stone, Albert E., The Return of Nat Turner: History, Literature, and Cultural Politics in Sixties America, University of Georgia Press, 1992.

Sundquist, Eric J., The Hammers of Creation: Folk Culture in Modern African-American Fiction, University of Georgia Press, 1992.

Publicaciones periódicas

Callaloo: An African-American and African Journal of Arts and Letters, Febrero-octubre de 1981, págs. 163 a 9.

El León y el Unicornio, Vol. 14, 1990, págs. 108 a 127.

Studies in American Fiction, Primavera de 1991, pp. 71-83.

Partisan Review and Anvil, abril de 1936, p. 31.

—Nicholas Patti

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